Os estudos científicos sobre a dieta vegetariana se concentraram por muito tempo em se era ou não uma dieta adequada com todos os nutrientes necessários para o ser humano . Essa etapa, agora praticamente terminada, deu lugar a pesquisas voltadas para os efeitos na saúde.

Em termos gerais, pode-se dizer que a dieta vegetariana é mais saudável do que outras dietas e para todas as idades, incluindo crianças, adultos, idosos, bem como mulheres grávidas e lactantes. Isso é concluído a partir de extensos estudos realizados em todo o mundo por universidades, centros de pesquisa e várias organizações internacionais.

Déficits nutricionais do vegetarianismo: verdadeiro ou falso?

A evidência mostra que as pessoas que seguem uma dieta vegetariana não sofrem das deficiências nutricionais tradicionalmente associadas ao vegetarianismo se elas têm uma certa variedade de plantas à sua disposição e as incluem em sua dieta . Por exemplo, o déficit de proteínas associado às dietas vegetarianas foi completamente negado por vários estudos realizados na Universidade de Harvard e outros conduzidos nos Estados Unidos, Reino Unido, Canadá, Austrália, Nova Zelândia e vários países europeus. Combinando vários alimentos vegetais, por exemplo cereais e leguminosas, que possuem aminoácidos complementares do ponto de vista da nutrição humana, seriam obtidos todos os aminoácidos essenciais necessários.

Da mesma forma, os minerais necessários podem ser facilmente obtidos pela combinação de vários alimentos. Os minerais mais comprometidos nas dietas vegetarianas são o cálcio, o zinco e o ferro , que podem ser obtidos por meio de nozes e aumentando o consumo de grãos integrais. A Vitamina D , também associada a produtos de origem animal, pode ser sintetizada pelo organismo , sendo necessária apenas uma exposição solar moderada de forma regular.

O outro grande problema das dietas vegetarianas é a vitamina B12 , uma vitamina do complexo B que está presente em princípio apenas em alimentos de origem animal. Sabe-se que a vitamina B12 não é produzida por plantas ou animais, mas por alguns microrganismos, incluindo microrganismos naturalmente presentes no meio ambiente e na flora intestinal. É dessa microbiota que os animais obtêm a B12 de que precisam e que é passada ao homem por meio da alimentação.

Como fontes alternativas de B12, foram propostas aquelas produzidas pela flora intestinal (incluindo o consumo de probióticos ), aquelas produzidas pela contaminação microbiótica natural de plantas ou aquelas produzidas por microrganismos em alguns alimentos vegetais fermentados , como o missô. As algas também são frequentemente citadas como uma fonte alternativa de B12, mas por enquanto apenas algas nori frescas da espécie Porphyra yezoensis demonstraram ter formas ativas e biodisponíveis para humanos e foi visto que melhora a deficiência de B12 em ratos.. Em geral, o B12 nas algas também provém de bactérias associadas a elas, mas na maioria dos casos também existem análogos inativos que podem ser detectados como B12 e que também competem com o B12 verdadeiro, por isso não são considerados uma fonte confiável .

Com essa diversidade de informações sobre B12, aliada à dificuldade de detecção da deficiência de B12 , a tendência geral dos nutricionistas é a suplementação desde o início da dieta vegetariana para garantir uma ingestão adequada e evitar riscos à saúde. Pode-se debater se é apropriado que uma dieta deva ser complementada para ser saudável. Nesse sentido, é importante saber que os animais da pecuária são suplementados com B12 por meio da ração, pois perderam o contato com a microbiota natural que produz essa vitamina. Somente aquelas fazendas que alimentam o gado com pasto não seguem esta suplementação. Conforme discutido noHangout # 10 sobre dieta vegetariana e vegana da Dietética sem patrocinadores , a verdadeira questão seria se suplementar a dieta do animal ou suplementar a dieta do humano.

O verdadeiro problema, portanto, não está em seguir uma dieta vegetariana ou não, mas em ter ou não ter alimentação e nutrientes adequados . Por exemplo, em muitos países do terceiro mundo o problema da desnutrição por déficit de proteínas não se deve ao consumo ou não de produtos cárneos, mas à falta de alimentos que forneçam proteínas, sejam de origem animal ou vegetal; de fato, vários alimentos não animais, como espirulina ou quinoa (nenhum contém B12 biodisponível), foram propostos como alimentos adequados para atacar o problema da desnutrição no terceiro mundo. Uma vez que se aceite que as dietas vegetarianas não são em si uma fonte de déficits nutricionais, a porta se abre para aceitar os efeitos positivos para a saúde humana.

Efeitos positivos de uma dieta vegetariana para a saúde

A correlação estatística entre menor consumo de carne e benefícios para a saúde parece ser muito clara. Esta posição é atualmente ocupada pela Organização Mundial da Saúde e outras organizações internacionalmente reconhecidas, como a Academia Americana de Nutrição e Dietética, os Dietistas do Canadá ou a Associação Médica Britânica.

Por outro lado, as dietas vegetarianas fornecem menos gordura saturada e colesterol do que as dietas à base de carne. Por outro lado, fornecem maior quantidade de fibras, magnésio, potássio, ácido fólico, antioxidantes, como vitamina C e E, e outros fitoquímicos. Esse equilíbrio alimentar é considerado um perfil nutricional mais saudável e explicaria a grande maioria dos efeitos positivos para a saúde relacionados às dietas vegetarianas. Em contraste, a carne vermelha não magra foi diretamente associada a um risco aumentado de doenças do sistema cardiovascular e a um risco aumentado de câncer de pulmão, fígado, esôfago e cólon.

La British Medical Association (BMA) fue una de las primeras organizaciones en destacar los beneficios del vegetarianismo en un informe publicado en 1986. Revisaron un gran volumen de datos y concluyeron que los vegetarianos tienen un riesgo significativamente menor de sufrir enfermedades cardiovasculares tales como hipertensión o doença cardíaca isquémica. Eles também concluíram que havia um risco menor de desenvolver doenças crônicas como diabetes, obesidade, insuficiência renal, osteoporose, alguns tipos de câncer e doenças neurodegenerativas, como Alzheimer.

Um dos estudos mais citados sobre a dieta vegetariana é conhecido como The Chinese Study. Este estudo teve início em 1983, com a colaboração de entidades do Reino Unido, Estados Unidos e China, e nos quais foram monitorados durante vários anos os hábitos alimentares de 6.500 pessoas. Os primeiros dados foram publicados em 1989 e foram retumbantes: quanto menor o consumo de carne, menor o risco de desenvolver doenças cardiovasculares, diabetes e alguns tipos de câncer (mama, cólon e próstata). Os resultados também derrubaram a recomendação de carne como uma fonte necessária de ferro.

A Organização Mundial da Saúde publicou um relatório em 1991 apoiando as descobertas da BMA e do Estudo Chinês . Além disso, os dados revisados ​​descobriram que dietas ricas em carne e laticínios podem promover o desenvolvimento de osteoporose e problemas renais. Nesse relatório, a OMS previu, infelizmente de maneira correta, o aumento da incidência de câncer nos países ocidentais. Ele chamou a atenção para as recomendações nutricionais apoiadas por governos que recomendam carne e laticínios como alimentos necessários e aconselhou o desenvolvimento de novas diretrizes nutricionais nas quais esses alimentos são relegados a segundo plano e agora considerados como alimentos opcionais.

A relação da menor incidência de osteoporose em vegetarianos parece estar relacionada a um efeito negativo das proteínas animais na saúde óssea, incluindo as proteínas do leite, um alimento tipicamente recomendado como fonte de cálcio. No entanto, neste campo os dados não são conclusivos, uma vez que existem alguns estudos que não encontram diferenças significativas na densidade óssea entre vegetarianos e não vegetarianos.

Estudos subsequentes confirmaram esses benefícios à saúde e novos efeitos positivos continuam a ser encontrados, fazendo com que o apoio da comunidade médica às dietas vegetarianas cresça constantemente nas últimas décadas. Por exemplo, dados estão começando a aparecer sobre uma possível relação entre vegetarianismo e maior expectativa de vida e melhor saúde emocional. Mas também existem estudos conflitantes que mostram que os vegetarianos podem ter maior risco de desenvolver alguns tipos de câncer.

Com isso, você não pode dizer que comer carne é ruim ou que você tem que abandoná-la completamente. A chave está na moderação e variedade na dieta . O que não parece haver dúvida é que o maior consumo de frutas e vegetais em uma dieta onívora em que a gordura saturada é reduzida aumenta consideravelmente a saúde geral e reduz o risco de sofrer de algumas doenças crônicas graves. E nem toda carne vale a pena. Em 26 de outubro de 2015, a OMS incluiu na lista de produtos cancerígenos produtos cárneos processados (salsichas, cachorros-quentes, hambúrgueres, etc.) e incluiu a carne vermelha fresca como “possivelmente cancerígena”.

Outras considerações médicas

Na medicina ocidental, a dieta vegetariana é recomendada como parte do tratamento de alguns distúrbios de saúde, principalmente gastrointestinais. Também foi e é usado como tratamento para a artrite reumatóide, embora sua eficácia ainda não pareça estar muito clara. Em outros medicamentos, como o Ayurveda, a dieta vegetariana é prescrita como procedimento normal e a carne, em pequenas porções, é recomendada apenas para alguns pacientes.

Também deve ser levado em consideração que nos países ocidentais as dietas vegetarianas são freqüentemente adotadas com o intuito de melhorar as doenças existentes. Por exemplo, um maior consumo de vegetais e uma redução no consumo de produtos cárneos é recomendado para pacientes com doenças cardiovasculares; Uma maior incidência de doenças cardiovasculares pode ser observada na população vegetariana ocidental, o que pode mascarar uma causa-efeito real. Na mesma linha, a American Dietetic Association observou que a dieta vegetariana é mais frequente entre adolescentes com transtornos alimentares, mas que a dieta vegetariana não é a origem desses transtornos, mas é usada para mascará-los.

Outro aspecto médico proeminente é a conexão entre infecções animais e doenças humanas . Uma dessas conexões mais óbvias e estudadas é o caso da Salmonella. Estima-se que entre um terço e metade dos frangos comercializados na Europa e nos Estados Unidos estejam contaminados com Salmonella. A produção de carne animal com câncer, malformações congênitas e mutações em humanos, associadas ou não ao uso de certos aditivos na alimentação animal, principalmente aditivos com efeito hormonal, também começa a se relacionar. É o caso que o Departamento do Trabalho dos Estados Unidos listou a indústria avícola como uma das profissões mais perigosas do país. Esse efeito de causa também é encontrado em fertilizantes químicos e pesticidas usados ​​na agricultura.

O vírus da leucemia bovina também foi associado ao HTLV-1 (vírus linfotrópico T humano), o primeiro retrovírus que causa câncer em humanos . A origem da tuberculose humana em animais de fazenda também está bem documentada e há fortes evidências de que o sarampo e a tosse convulsa também se originam em animais domésticos. A transmissão de variedades animais do vírus da gripe, por exemplo a gripe aviária, também está muito bem documentada, embora essas infecções possam ser consideradas raras em comparação com as infecções do vírus da gripe humana.

Vegetarianismo e saúde ambiental

Além dos efeitos diretos sobre a saúde do corpo humano, muitos grupos internacionalmente consideram as consequências positivas do vegetarianismo no meio ambiente e na saúde pública. O chamado vegetarianismo ambiental depende dos efeitos poluentes e degradantes da produção em massa de carne e seus derivados. De acordo com a FAO, as práticas pecuárias industriais modernas são uma das principais causas globais de degradação ambiental, poluição da água, mudanças climáticas e perda de biodiversidade . No entanto, deve-se notar que a produção extensiva de vegetais também tem um alto e grave impacto ambiental.

A Agência de Proteção Ambiental dos Estados Unidos publicou um relatório em 2011 que incluiu dados de medições feitas de 1990 a 2009. Se a metodologia de medição acordada pela Convenção das Nações Unidas sobre Mudança do Clima for considerada, a pecuária industrial em 2006 foi responsável pela emissão de 18 % dos gases de efeito estufa do total emitido pelos Estados Unidos em 2006 expresso em equivalentes de CO 2 . Como solução possível, foi proposta a produção de carne de laboratório, a chamada carne in vitro ou carne in vitro . As reações a esta proposta são muito variadas e controversas.

A corrente de vegetarianismo ambiental atingiu comunidades inteiras fora de países tradicionalmente vegetarianos, como a Índia. Por exemplo, a cidade de Ghent, na Bélgica, comemora uma semana por ano com uma dieta vegetariana por razões ambientais.