A maior parte da superfície da Terra é coberta por oceano.

Os oceanos têm um efeito moderador no clima da Terra, ajudando a prevenir temperaturas extremas do ar. Isso ocorre porque a água leva muito mais tempo do que o ar para aquecer e esfriar. Como cerca de dois terços da superfície do planeta é oceano, isso tem um efeito profundo no clima. Fora das regiões equatoriais, esse vasto corpo de água tende a armazenar calor durante os meses de verão e liberá-lo lentamente durante o inverno. É por isso que as regiões costeiras tendem a ter climas mais amenos do que as áreas distantes do interior.

Calor específico

A água leva mais tempo para aquecer e esfriar, o que tem impacto na temperatura do ar.

Calor específico é uma medida de quanto calor é necessário para elevar a temperatura de uma determinada quantidade de uma substância em uma determinada quantidade. Este valor é mais de quatro vezes maior para a água do que para o ar seco ou a terra. A terra se aquece rapidamente e esse calor é facilmente transferido para o ar.

O ar sobre a terra, no entanto, também esfria com relativa rapidez. Em contraste, muito mais calor é necessário para provocar um aumento semelhante na temperatura do oceano e, portanto, os mares demoram muito mais para aquecer. Da mesma forma, eles demoram muito mais para esfriar. Por esse motivo, em áreas que passam por estações, o oceano tende a ficar para trás em relação à terra em termos de temperatura.

Efeitos no clima

Como dois terços da superfície do planeta são oceanos, a temperatura do oceano tem um efeito profundo no clima.

Essa diferença no calor específico afeta as faixas de temperatura nas escalas de tempo sazonal e diária. Os dias são mais frios e as noites mais quentes nos oceanos do que na terra. Isso afeta as áreas costeiras, mantendo as temperaturas baixas durante o dia e evitando que caiam muito à noite.

Em uma escala micro, os efeitos da temperatura do oceano podem ser facilmente vistos na praia. Normalmente, o ar da praia é alguns graus mais frio do que o ar de apenas alguns quilômetros da costa durante o dia. Da mesma forma, durante a noite, o ar na costa pode não esfriar tanto quanto no interior. É por isso que áreas costeiras como San Diego têm uma previsão para a praia e outra para o interior. O efeito também pode ser visto na direção do vento: normalmente, durante o dia o vento sopra do mar em direção à terra, onde o calor faz o ar subir, e vice-versa à noite.

A temperatura da superfície do mar pode afetar os sistemas de tempestade.

Em uma escala de tempo mais longa, no verão, a temperatura do oceano não atinge seu máximo até algum tempo após a duração máxima do dia. Da mesma forma, a temperatura mínima do oceano ocorre algum tempo depois do dia mais curto. Isso influencia o clima da terra, criando um intervalo de tempo semelhante.

À medida que os oceanos aquecem, eles liberam mais vapor de água no ar, aumentando sua umidade . Isso também afeta o clima, pois o ar úmido leva mais tempo para esquentar e retém o calor por mais tempo do que o ar seco. Novamente, isso tem uma influência moderadora. Sem os oceanos, as temperaturas flutuariam muito mais dramaticamente, provavelmente tornando as condições impossíveis para a maioria das formas de vida.

A extensão em que o oceano influencia o clima do interior depende da topografia. O ar úmido de um oceano quente pode ajudar a moderar o clima por uma distância considerável, mas se for forçado a subir por uma cadeia de montanhas, grande parte da umidade se condensará, formando nuvens e produzindo chuva. Do outro lado da faixa, o ar terá perdido a maior parte de sua umidade e o clima tenderá a ser mais extremo.

Correntes oceânicas

As regiões equatoriais recebem mais calor do Sol do que as latitudes mais altas, e essa diferença no grau de aquecimento dos oceanos leva a correntes que fazem o calor circular pelo globo. Essas correntes têm um grande impacto no clima de algumas partes do mundo. Talvez a corrente oceânica mais conhecida seja a Corrente do Golfo, às vezes conhecida como Deriva do Atlântico Norte. Isso traz água quente do Golfo do México em direção ao norte para o noroeste da Europa, onde seu efeito pode ser visto pelo contraste dos invernos experimentados nesta região com os do Leste Europeu. Por exemplo, Glasgow, na Escócia, costuma passar por invernos amenos e úmidos, enquanto Moscou – mais ou menos na mesma latitude – tem condições de congelamento.

Embora este possa ser o exemplo mais comumente citado, correntes oceânicas existem em todo o mundo. Alguns são correntes de água fria, transportando água mais fria das áreas árticas em direção aos trópicos. Isso reduz a evaporação e a umidade, levando a condições mais secas com maiores variações de temperatura do que o normal nas regiões costeiras. ENSO (El Niño / Oscilação Sul) é um aquecimento periódico de parte do Oceano Pacífico na costa oeste da América do Sul que tem um grande efeito no clima de todo o planeta.