Camaleões são um tipo de lagarto que compõe a família Chamaeleonidae . Existem cerca de 200 espécies, todas nativas da Europa, África e Ásia. Também pode ser encontrada como espécie introduzida no Havaí e em algumas regiões da América do Norte.

Embora sejam muito famosos por mudar de cor , apenas algumas espécies conseguem. E embora também se acredite que o fazem para se camuflar , na maioria das vezes o fazem para regular a temperatura corporal e se comunicar com outros camaleões .

Além de mudar de cor, esses répteis possuem outras características que os tornam únicos. Por exemplo, seus pés zigodáctilos , um tipo de arranjo de dedos presente apenas em camaleões e algumas espécies de pássaros, como papagaios, cucos ou algumas espécies de corujas, com dois pares de dedos opostos, dois voltados para frente e dois para trás.

A língua de extensão rápida , a presença de chifres e cristas no corpo e focinho, e o par de olhos com movimentos independentes também são característicos . A maioria das espécies também possui cauda preênsil .

Por que eles mudam de cor?

As espécies de camaleões que podem mudar de cor têm camadas de células em sua pele que contêm pigmentos de várias cores, incluindo vermelho, azul, laranja, verde, preto, amarelo ou roxo.

A mudança de cor tem funções de camuflagem , mas muitos padrões e cores as usam em resposta a sugestões sociais e condições ambientais. No entanto, dependendo do habitat natural em que vivem, cada espécie pode usar uma função relativamente mais do que outra.

As mudanças de cor nos camaleões têm uma função social importante . Por exemplo, serve para mostrar intenções a outros camaleões. Os camaleões tendem a exibir cores mais brilhantes se tiverem intenções agressivas, enquanto as cores mais escuras mostram uma atitude de rendição ou submissão.

Em Madagascar e nas florestas úmidas da África, existem espécies com pigmentos fluorescentes que também têm função de comunicação social.

A função de camuflagem pode ser muito especializada. Por exemplo, o camaleão anão de Smith ( Bradypodion taeniabronchum ), uma espécie endêmica da África do Sul, pode mudar sua camuflagem não apenas para se misturar ao ambiente, mas também dependendo se é atacado por uma cobra ou um pássaro. Esta espécie é capaz de adotar cores que cada tipo de predador não consegue ver .

Kinyongia multituberculata o camaleão de dois chifres de Umbara (Tanzânia), camuflado entre as folhas

A função termorreguladora também pode apresentar alta especialização em algumas espécies. Por exemplo, o camaleão Namaqua ( Chamaeleo namaquensis ) vive em áreas desérticas e semidesérticas da África do Sul, Namíbia e Angola. Durante as manhãs frias, torna-se quase preto para absorver mais radiação solar. Durante as horas mais quentes, ele fica cinza muito claro.

Chamaeleo namaquensis, no deserto da Namíbia, usa a mudança de cor como mecanismo termorregulador

Como eles fazem a cor da pele mudar?

Os camaleões têm duas camadas na pele que controlam a cor e a termorregulação. Em ambos, aparecem células altamente especializadas ( cromatóforos ) que contêm vacúolos cheios de pigmentos diferentes.

Por muito tempo se pensou que os camaleões mudavam de cor espalhando aqueles vacúolos pigmentados , algo semelhante ao que fazem os polvos e as lulas, mas esse mecanismo é apenas uma pequena parte do que os camaleões fazem.

Os iridóforos são um tipo específico de cromatóforo que contém uma rede de nanocristais guanina e camaleões podem alterar a organização dessa rede para modular a luz refletida e absorvida pelo seu corpo .

O estado dos nanocristais é controlado pelo sistema nervoso , aumentando e diminuindo a distância entre os nanocristais. No estado excitado, a distância entre os nanocristais aumenta e os comprimentos de onda mais longos, como amarelo, laranja ou vermelho, são refletidos.

No estado relaxado, os nanocristais estão muito mais próximos e refletem comprimentos de onda curtos, como azul e verde.

O mecanismo de mudança de cor nos camaleões é uma combinação de ambos . Por um lado, intervêm os vacúolos pigmentares e, por outro, o controle da luz que o corpo reflete. Por exemplo, a combinação de pigmentos amarelos e luz azul refletida em um estado relaxado resulta na cor verde comum em muitos camaleões.