Derramamentos de óleo podem afetar gravemente a vida das plantas marinhas.

Os derramamentos de óleo podem acontecer de várias maneiras, incluindo o manuseio incorreto de tubos de óleo e navios-tanque. Seu profundo efeito no ambiente marinho foi cuidadosamente documentado, em grande parte devido a derramamentos famosos como o Exxon Valdez em 1989. Os derramamentos de óleo afetam a vida marinha de várias maneiras, e sem intervenção por parte de cientistas e ecologistas, os ambiente marinho pode ter um tempo de recuperação lento.

O óleo de um derramamento pode impedir que um pássaro voe e pode levar à hipotermia.

Além de fontes proeminentes de derramamentos de óleo e manchas de óleo , uma grande quantidade de óleo entra no ambiente marinho por meio da atividade humana cotidiana. Drenos de tempestade, por exemplo, coletam uma grande quantidade de resíduos de petróleo das ruas e os repassam para os oceanos do mundo. Derramamentos também podem ocorrer devido à infiltração natural de áreas contendo óleo. O tipo mais perigoso é aquele que despeja uma grande quantidade de óleo de uma vez, sobrecarregando a capacidade do oceano de processá-lo. Esses grandes derramamentos de óleo afetam a vida marinha de forma muito negativa.

As lontras costumam ser seriamente afetadas por derramamentos de óleo.

Quando o óleo é derramado, a maioria dos compostos voláteis evapora rapidamente. O óleo, porém, permanece flutuando na superfície da água, e começa a se dispersar, formando uma película muito fina que pode cobrir grandes áreas de água. A vida marinha que vive, caça ou viaja na área coberta com óleo pode ser afetada. Diferentes tipos de vida marinha sofrem impactos diferentes, dependendo de sua fisiologia e hábitos. Os compostos deixados para trás após os compostos voláteis desempenham um grande papel no motivo pelo qual os derramamentos de óleo afetam a vida marinha, uma vez que muitos deles são tóxicos, densos e bioacumulativos.

Os mexilhões podem acumular toxinas de derramamentos de óleo.

Uma das maneiras mais diretas pelas quais a vida marinha é afetada por derramamentos de óleo é sufocando plantas e animais. As plantas marinhas podem ser cobertas por uma película de óleo que impede a troca de oxigênio e água, causando a morte das plantas. A vida marinha que se alimenta dessa vegetação, por sua vez, lutará para sobreviver. As camadas de óleo na carne de pássaros e mamíferos podem literalmente matá-los por asfixia. Os derramamentos de óleo também afetam a vida marinha, como pássaros, ao remover a camada resistente à água de suas penas. Um pássaro sobrecarregado de óleo pode ter dificuldade para voar e desenvolver hipotermia como resultado da exposição a água extremamente fria. Os mamíferos também sofrem, pois o óleo pode remover compostos resistentes à água das camadas de pele da vida marinha, como lontras e focas.

Barreiras de petróleo sendo usadas para limitar a propagação de um derramamento de óleo no oceano.

Os derramamentos de óleo afetam a vida marinha como filtros alimentadores, concentrando-se na carne desses animais. Amêijoas, mexilhões e ostras podem acumular toxinas rapidamente, que podem matar os animais ou ser transmitidas ao longo da cadeia alimentar. Os consumidores humanos freqüentemente reclamam que os frutos do mar colhidos em uma área de impacto por um derramamento de óleo têm um sabor forte e oleoso. Animais que dependem desses alimentadores de filtro para alimentação podem ficar doentes e morrer como resultado de consumi-los. Os derramamentos de óleo geralmente afetam a vida marinha em vários níveis da cadeia alimentar e exigem muito trabalho para corrigir o problema.

Uma plataforma de petróleo offshore. Derramamentos de óleo em plataformas podem ser devastadores para o meio ambiente.

A inalação e ingestão de compostos relacionados aos derramamentos de óleo também podem prejudicar a vida marinha, tanto a longo quanto a curto prazo. A longo prazo, os derramamentos de óleo interferem na capacidade da vida marinha de se reproduzir, se reproduzir, crescer ou realizar outras funções vitais. As toxinas do óleo também podem causar câncer e outras doenças a longo prazo. Se não for tratada, a área em torno de um derramamento de óleo pode ficar sem vida. Felizmente, existem maneiras de limpar derramamentos de óleo. Além de produtos químicos, os ecologistas também usam bactérias que se desenvolvem nos compostos do óleo para digeri-lo e torná-lo menos prejudicial.