O conceito de vida do ponto de vista biológico refere-se às capacidades de metabolismo, reação a estímulos externos, crescimento e reprodução, geralmente também às capacidades de nascer e morrer. Os seres físicos com essas capacidades seriam considerados vivos , ao contrário dos seres inertes .

A ideia de vida biológica está intimamente ligada a organismos com estrutura celular. No entanto, a ideia de vida acelular nunca foi descartada, principalmente se pensarmos em vida em outras partes do Universo, pensamento em que não devemos supor que a vida seria estruturalmente a mesma que existe na Terra.

Vida acelular

A existência de formas de vida acelulares na Terra também não é uma ideia fora da caixa. A linha entre estar vivo e ser inerte é muito tênue em alguns casos, com destaque para o caso dos vírus . Para muitos, o vírus não é um ser vivo, para muitos é.

A definição de vida que requer a existência simultânea de metabolismo, reação a estímulos, crescimento e reprodução, é para muitos cientistas supor que a vida é exatamente como o próprio cientista a experimenta, e eles defendem que essa suposição pode estar errada. Por exemplo, alguns esporos bacterianos podem permanecer sem crescer por períodos extremamente longos, até mais de mil anos 1 .

Mimivírus e a definição de vida

Em 2003, um novo vírus, o Mimivírus , foi identificado e descobriu-se que ele poderia sintetizar suas próprias proteínas , fato que levou muitos cientistas a considerarem esse vírus um ser vivo .

> Microscopia eletrônica de Mimivírus >

O Mimivírus é tão grande quanto algumas bactérias, semelhante a Rickettsia conorii ou Tropheryma whippiei . Entre os 911 genes do DNA de mimivírus, há alguns que não foram encontrados em nenhum outro vírus e que, até sua descoberta, eram considerados exclusivos da vida celular.

Por exemplo, eles contêm o gene do citocromo P450 e outras proteínas envolvidas no metabolismo de carboidratos, lipídios e proteínas. Os mimivírus não dependem da célula hospedeira para codificar essas vias metabólicas , como acontece com alguns procariotos intracelulares obrigatórios que dependem dessas vias codificadas na célula hospedeira e são claramente considerados seres vivos.

Os mimivírus não dependem do genoma da célula hospedeira para codificar algumas vias metabólicas, mas ainda dependem de seus ribossomos para a tradução genética. Nem possuem algumas características incluídas em muitas definições de vida: homeostase, resposta a estímulos e crescimento (eles se reproduzem por automontagem, mas não crescem no sentido comum da palavra).

Mimivirus é classificado dentro da família Mimiviridae , que se acredita ter aparecido na Terra um bilhão de anos atrás, antes do surgimento da vida celular . Acredita-se que tenham desempenhado um papel de destaque no desenvolvimento da vida no planeta, pois ainda existem vírus dessa família capazes de infectar bactérias, arquéias e eucariotos.

Os vírus são frequentemente englobados pelo termo acytota ou aphanobionta , que inclui outras entidades biológicas acelulares, como plasmídeos, príons, transposons e viróides, também frequentemente chamados de probiontes .

Assim como a definição de vida e sua relação com a célula é muito confusa, supor que a vida é baseada no DNA pode ser uma suposição igualmente errada. Dentro do conceito de “vida acelular”, muitos cientistas também incluem possíveis formas de vida extraterrestre , que podem ou não usar DNA, e até uma possível vida artificial futura onde as máquinas são capazes de se reproduzir fabricando seus próprios elementos estruturais e evoluindo, melhorando e adaptação ao meio ambiente.