Um mapa das calotas polares.

Tem havido muita preocupação com a possibilidade de que o aquecimento global faça com que as calotas polares derretam e inundem muitas cidades costeiras. As inundações costeiras podem ser catastróficas porque praticamente todas as áreas metropolitanas do mundo, com mais de 10 milhões de habitantes, estão localizadas na costa ou próximas a ela. Em suma, se as duas calotas polares derretessem, o nível do mar aumentaria o suficiente para inundar muitas áreas costeiras e mudar as costas do mundo. A maioria dos cientistas, entretanto, acredita que o processo levaria milhares de anos.

Os países de baixa altitude podem sofrer inundações e devastação consideráveis, com o derretimento da calota polar.

A maior parte do gelo do mundo – quase 90% – está na Antártica. O continente é coberto por uma plataforma de gelo com cerca de 2.133 m de espessura. Dependendo da época do ano, há cerca de 800 a 1.000 vezes mais cobrindo a Antártica do que no círculo ártico, onde a calota polar está flutuando em vez de cobrindo a terra.

Os efeitos causados ​​pelo derretimento do gelo ártico, se as calotas polares derretessem, seriam relativamente pequenos. Principalmente porque a água da calota de gelo da Antártica correria para o oceano, os oceanos do mundo subiriam cerca de 200 pés (61 m) se as calotas polares derretessem. A temperatura média na Antártica é -35 & def; Fahrenheit (-37 ° Celsius) – bem abaixo da temperatura em que a água congela – então qualquer derretimento significativo da calota de gelo da Antártica é considerado muito improvável de acontecer. É mais provável que apenas uma parte do gelo derreta, mesmo por um longo período de tempo, e que o nível do mar não aumente mais do que alguns pés ou metros.

Muitas nações insulares no Pacífico Sul seriam cobertas se as calotas polares derretessem.

Se as calotas polares derretessem o suficiente para fazer com que os níveis do oceano subissem vários metros ou alguns metros, os resultados seriam significativos. As ruas de muitas cidades costeiras atuais estariam submersas. Países de baixa altitude, como muitos dos da Indonésia, podem ficar quase totalmente submersos. As inundações também podem cobrir muitas terras agrícolas e afetar o abastecimento mundial de alimentos. Os agricultores nas áreas inundadas precisariam se mudar para terras mais elevadas, provavelmente mais rochosas, que poderiam ser menos adequadas para o cultivo.

O que não é possível é que todas as terras do mundo seriam cobertas se as calotas polares derretessem. Simplesmente não há gelo suficiente na Terra para que isso aconteça. Mesmo em uma inundação severa, apenas uma pequena porcentagem das terras do mundo seria perdida.