As baleias barbatanas se alimentam de plâncton, krill e crustáceos microscópicos.

As baleias são divididas em duas subordens – baleias dentadas e baleias barbatanas – e cada uma come tipos de alimentos muito diferentes. As baleias com dentes comem peixes, lulas e outros animais, enquanto os baleens comem plâncton, krill e outras pequenas criaturas. Alguns estudos também sugeriram que as atividades humanas podem ter influenciado os hábitos de alimentação das baleias e a dieta das baleias, a julgar por análises de evidências históricas e estudos de baleias modernas.

Algumas baleias com dentes se alimentam de lulas.

As baleias dentadas, como as baleias assassinas e as baleias-piloto, são equipadas com uma grande dentição, como seu nome indica. Essas baleias têm uma dieta que inclui peixes, lulas e mamíferos marinhos , como focas. Algumas espécies comem outras baleias e golfinhos . No caso das baleias assassinas, também conhecidas como orcas, os animais costumam trabalhar cooperativamente para derrubar presas muito maiores do que eles. Os pesquisadores até documentaram casos de baleias assassinas perseguindo as baleias azuis, os maiores mamíferos da Terra.

As baleias comem uma variedade de alimentos e suas dietas podem ter sido afetadas pelos humanos.

As baleias barbatanas são filtrantes que comem coisas como plâncton, copépodes, pequenos peixes e krill. Eles filtram a comida por meio de uma estrutura semelhante a um pente, conhecida como barbatana. Baleias azuis, baleias minke e baleias francas são alguns exemplos. As baleias cinzentas filtram o sedimento no fundo do oceano para acessar as pequenas criaturas que vivem lá. As baleias azuis podem comer até 8.000 libras (3.600 kg) de comida todos os dias durante a temporada, quando se alimentam para armazenar reservas de energia para o inverno. Nos meses de inverno, os animais sobrevivem com sua gordura .

As jubartes são uma das muitas espécies de baleias que se alimentam de plâncton.

A energia armazenada na forma de gordura é comum a muitos mamíferos marinhos. Além de ser uma fonte de energia quando o alimento é difícil de obter, a gordura também fornece um isolamento que protege as baleias de águas extremamente frias, permitindo que viajem a latitudes extremas. A gordura também tem um interesse histórico para os humanos como fonte de combustível; a caça às baleias já foi uma indústria mundial que gerava enormes lucros, principalmente com a venda desse tecido.

Uma baleia azul pode comer 3.000 libras de comida por dia para armazenar reservas para o inverno.

Os estudos para determinar o que as baleias comem podem ser realizados de várias maneiras. Historicamente, evidências anedóticas de baleeiros foram usadas para aprender mais sobre a dieta das baleias. Na era moderna, os pesquisadores podem vasculhar excrementos de baleia para extrair DNA mitocondrial , que revela a identidade dos organismos que a baleia comeu. Este método foi promovido por pesquisadores que não querem matar baleias para aprender mais sobre elas.