O Grand Canyon foi criado com a força da erosão do Rio Colorado.

A erosão é um processo contínuo e pode ser causada naturalmente ou por meios artificiais. Embora muitas pessoas associem a erosão a coisas negativas, como deslizamentos de terra e más condições do solo, é uma parte importante dos processos geológicos que tornam a Terra o que é. Conforme o solo e a rocha são lentamente desgastados, eles circulam pela crosta terrestre e pelo ambiente em geral, causando uma superfície variada e em constante mudança.

Canyon do entalhe do arenito.

Uma das causas mais poderosas de erosão é a água. A água às vezes é chamada de solvente universal, porque é muito eficaz em dissolver e mudar as coisas. A chuva e o escoamento contribuem para a erosão, assim como as geleiras, a neve e o gelo. O gelo pode ser particularmente insidioso, porque literalmente rasga a rocha e o solo à medida que se expande e se contrai. Muitas praias distribuem exemplos espetaculares de erosão hídrica, na forma de enormes terraços de rochas lentamente desgastados pelo oceano.

Arco em Utah criado pela erosão.

O movimento tectônico também pode contribuir para a erosão, assim como o vento. O vento transporta materiais de um lugar para outro e, em locais com muito vento, pode contribuir com uma poderosa força de limpeza para o processo de erosão. Os materiais também tendem naturalmente a deslizar para baixo em uma encosta, em um processo chamado perda de massa. Essa atração para baixo é o que faz com que as montanhas lentamente se dissolvam em colinas e planícies, e isso está acontecendo constantemente, embora nem sempre na forma espetacular de um deslizamento de terra.

Raízes de árvores expostas após a erosão do solo.

Os seres humanos também podem causar erosão, geralmente por meio de uma gestão inadequada da terra. O sobrepastoreio, por exemplo, é uma causa séria de erosão. As vacas, em particular, são conhecidas por causar sérios problemas, especialmente ao longo das margens dos rios. As áreas que foram fortemente pastadas por séculos mostram sinais claros de erosão e exaustão do solo devido às demandas feitas sobre o solo. O desmatamento também pode causar erosão, pois retira do solo as plantas e árvores da superfície protetora. O solo não é mais retido por raízes e matéria vegetal, então ele desliza em períodos de chuva.

O desmatamento pode causar erosão.

Um dos exemplos mais famosos de erosão é o Dust Bowl. O Dust Bowl foi causado parcialmente por meios humanos, como cultivar o solo até a exaustão, e também por meio de padrões climáticos. O resultado final, entretanto, foi a perda de uma camada extremamente valiosa da camada superficial do solo em muitas partes da América do Norte. As técnicas agrícolas modernas são notavelmente semelhantes às técnicas que aumentaram a severidade do Dust Bowl na década de 1930, e esta é uma questão que preocupa os ambientalistas.