A troposfera é a camada da atmosfera terrestre que entra em contato com o solo.

A dução troposférica ocorre quando um sinal de rádio é refletido da troposfera e continua em um caminho que permite que o sinal viaje muito mais longe do que normalmente faria. Isso ocorre quando a temperatura na atmosfera passa por uma mudança chamada inversão. Quando ocorre uma inversão de temperatura, as ondas de rádio que normalmente continuariam no espaço além da atmosfera da Terra são refletidas e continuam a seguir a curvatura do planeta. As ondas de rádio foram capazes de viajar mais de 1.000 milhas (cerca de 1.600 km) por causa dos dutos troposféricos.

A troposfera da Terra é a camada mais baixa da atmosfera. Ele se estende de 4 a 40 milhas (cerca de 6 a 60 km) acima da superfície. Durante condições normais, esta camada permite que as ondas de rádio passem para a alta atmosfera . Outras camadas, como a ionosfera , impedem que as ondas sejam refletidas mais alto e retornem ao solo.

Durante tempos de instabilidade meteorológica, as propriedades da troposfera podem mudar. Quando o ar frio que está baixo no solo tem uma massa de ar mais quente passando por cima dele, isso causa uma condição chamada inversão de temperatura. O ar frio próximo ao solo está se movendo mais devagar do que o ar quente. Isso significa que as ondas de rádio que encontram uma inversão de temperatura serão transportadas mais rapidamente sobre a massa fria, dobrando o caminho da onda para baixo e permitindo que ela se curve com a superfície.

Períodos de clima relativamente calmo com céu claro são aqueles em que os dutos troposféricos são mais freqüentemente experimentados, o que é indicativo das frentes de alta pressão que podem causar inversões de temperatura. As massas de ar têm um alto índice de refração neste momento, fazendo com que as ondas de rádio se movam mais lentamente e auxiliando na curvatura de sua trajetória. A paisagem real entre a fonte do sinal e o horizonte também pode afetar a distância que ele pode viajar, com terras planas e água sendo as mais eficazes.

Existem outras ocorrências naturais que podem causar dutos troposféricos. A água fria que sai de um corpo d’água sob as massas de ar superiores aquecidas pelo sol pode ser uma causa. Em algumas áreas do Mediterrâneo, o efeito pode durar meses.

Todo um ramo de entusiastas se desenvolveu em torno dos dutos troposféricos e, mais amplamente, da propagação troposférica. Pessoas que tentam receber sinais de longas distâncias por meio de dutos troposféricos são chamados de DXers. O termo vem do código de rádio DX, que significa distância. Os DXers são classificados por grupos, dependendo do tipo de sinal que estão tentando detectar. Esses sinais podem ser de rádio, frequência ultra-alta ( UHF ) ou frequência muito alta (VHF).