Uma pilha de areia de sílica.

A areia de sílica é uma das variedades de areia mais comuns encontradas no mundo. É usado para uma ampla gama de aplicações e pode ser adquirido de vários fornecedores em todo o mundo. A areia de sílica é usada no processamento industrial, para fazer vidro, como enchimento e para criar moldes e peças fundidas.

Areia é o termo geral para grânulos quebrados de minerais ou rochas, tecnicamente entre cerca de um décimo sexto de um milímetro a dois milímetros de diâmetro, caindo entre silte e cascalho no espectro de tamanhos. Existem muitas variedades de areia no mundo, cada uma com sua composição e qualidades únicas. As praias de areia branca de destinos tropicais icônicos, por exemplo, são compostas principalmente de calcário que foi decomposto, enquanto muitas areias pretas são de origem vulcânica ou contêm magnetita . Outras areias têm altos níveis de ferro e, portanto, são ricas e de cor amarela.

Uma pessoa aplicando jato de areia com areia de sílica.

O mineral mais comum na crosta continental da Terra é o quartzo , e a maior parte da areia de sílica é composta de cristais de quartzo quebrados. A sílica é outro nome para o dióxido de silício , SiO2, do qual o quartzo é uma estrutura reticulada específica. Portanto, a areia de sílica é quartzo que, ao longo dos anos, por meio do trabalho da água e do vento, foi decomposto em minúsculos grânulos. Esses grânulos podem ser usados ​​para muitos fins diferentes e podem ser encontrados na maioria das regiões não tropicais do mundo.

A exposição à areia de sílica tem sido associada ao câncer de pulmão.

A areia de sílica é usada em todo o mundo e, de tantas maneiras diferentes, é difícil imaginar um mundo sem ela. Da filtragem de água à fabricação de vidro, fundição industrial, jato de areia, produção de concreto e adição de textura a estradas escorregadias, a areia de sílica afeta todos os aspectos da vida diária. Muitos fornecedores industriais carregam areia de sílica em grandes quantidades, enquanto algumas lojas domésticas menores vendem em quantidades menores para uso doméstico ou na construção de casas. Um dos principais usos da areia de sílica no mundo moderno é como ingrediente de concreto industrial. A areia de sílica produz a maior parte de uma grande quantidade de concreto, embora parte do concreto ignore seu uso por razões de segurança e resistência. Em escalas industriais, a areia de sílica pode custar menos de $ 0,50 dólares americanos (USD) por libra, enquanto a taxa de consumo é de cerca de $ 1,50 dólares por libra.

A maior parte da areia de sílica é feita de cristais de quartzo quebrados.

Por causa dos grãos finos envolvidos na areia de sílica, ela pode representar um risco à saúde se não for manuseada de maneira adequada. Em projetos onde produtos contendo areia de sílica estão sendo cortados ou triturados, como projetos de demolição envolvendo concreto ou operações de jato de areia , deve-se tomar cuidado para manter a areia de sílica fora dos pulmões. Deixar de usar um respirador ou máscara pode resultar em irritação pulmonar e a exposição prolongada pode causar uma condição crônica conhecida como silicose . A silicose não tem tratamento imediato e pode causar dor intensa ou morte. Além disso, a silicose aumenta a probabilidade de infecções secundárias, como tuberculose , e tem sido associada a um aumento na incidência de câncer de pulmão. Como resultado, todos os materiais que contenham mais de 0,1% de areia de sílica devem ser claramente rotulados e os códigos de saúde no local de trabalho se aplicam.