A cana-de-açúcar é cultivada como cultura alimentar desde 6.000 a.C.

A cana-de-açúcar talvez seja mais conhecida como fonte de açúcar branco, mas também é fonte de biocombustível e xarope. A planta em si é, na verdade, uma grama com um caule grosso e folhas com penas, e tem sido cultivada em algumas partes do mundo como uma cultura alimentar desde pelo menos 6.000 aC A cana-de-açúcar requer solos ricos para prosperar e se dá melhor em um ambiente tropical ou ambiente subtropical.

A cana-de-açúcar é uma gramínea com caules grossos e folhas emplumadas.

Em condições adequadas, a cana-de-açúcar pode atingir alturas de até 4 m. Mas nem sempre é melhor, e os solos muito ricos podem produzir canas maiores com menos teor de açúcar. Se crescerem o suficiente, plumas semelhantes a penas brotarão do topo da cana. Normalmente é colhido antes da floração; se as canas forem cortadas de volta ao solo, elas voltarão a crescer no próximo ciclo. As plantas são descritas pela espessura da cana; as canas finas são conhecidas apenas como isso, enquanto as canas grossas, mais desejadas e de maior produção, são conhecidas como canas nobres.

O tempo de maturação da cana-de-açúcar varia entre seis e 24 meses, dependendo do local onde é cultivada e do tipo de planta. Em ambientes comerciais, as canas são geralmente cortadas e deixadas crescer novamente até que parem de se tornar produtivas. Quando isso acontece, uma nova safra é plantada. Em vez de usar sementes que produzirão plantas bem diferentes das plantas-mãe, seções são retiradas de uma cana adulta e plantadas para iniciar um processo chamado propagação vegetativa. Novas plantas se desenvolvem a partir de seções das antigas e são geneticamente iguais às plantas originais.

Originária da Nova Guiné, a cana-de-açúcar se espalhou primeiro pela Ásia e Índia, depois para o Mediterrâneo. Não foi trazido para a América do Norte até que Colombo o incluiu em sua carga, e desde então permaneceu uma cultura popular. Cultivado ao ar livre em áreas onde a temperatura não cai abaixo de zero, também é cultivado em ambientes internos em climas mais frios.

Além do açúcar cristal tradicional, também é possível usar pedaços de cana-de-açúcar para destilar um xarope doce chamado açúcar mascavo, que pode ser usado como adoçante de forma semelhante aos cristais de açúcar. Na Índia, esse xarope também é usado na fabricação de álcool. Pedaços de cana-de-açúcar também podem ser mastigados assim que são colhidos, e os brotos da cana costumam ser comidos como legumes na Ásia. A cana-de-açúcar também pode ser utilizada na fabricação de papel, cera para pisos e polidores, sendo encontrada em diversos tipos de cosméticos.