Poluentes naturais e artificiais contribuem para a chuva ácida.

Embora o termo chuva ácida tenha sido cunhado no início da década de 1850, na época da Revolução Industrial, ela não se tornou um grito de guerra pela reforma ambiental até o final da década de 1960. Os efeitos devastadores dessa precipitação no abastecimento de água mundial, nas populações de peixes e na vida vegetal podem ser rastreados cientificamente até o uso de combustíveis fósseis nas fábricas. As manifestações públicas realizadas no início dos anos 1970 ajudaram a trazer grandes mudanças nos padrões de poluição e emissão. Embora o problema ainda exista em todo o mundo, muitas empresas tomaram medidas para minimizar suas causas raízes.

A chuva ácida pode remover a camada de cera das folhas.

A chuva ácida é a precipitação que contém traços de poluentes, principalmente gases de dióxido de enxofre e óxido de nitrogênio criados como combustíveis fósseis, como carvão ou óleo. Por volta da época da Revolução Industrial, grandes fábricas começaram a usar carvão para alimentar suas máquinas. À medida que o carvão queimava, ele liberava grandes quantidades de gases de enxofre e nitrogênio no ar através do escapamento da chaminé. Esses gases frequentemente alcançariam os níveis superiores da atmosfera e se propagariam para áreas onde nuvens de chuva naturais se formavam regularmente.

Um teste de pH. A chuva ácida tem um nível de pH abaixo de 5,0.

Partículas desses gases de enxofre e nitrogênio altamente ácidos se ligam à chuva natural e caem no solo durante as tempestades. A precipitação natural deve ter um nível de pH em torno de 5,6, que é ligeiramente ácido, mas não considerado prejudicial. Quando o dióxido de enxofre e o óxido de nitrogênio se misturam com a água da chuva, o nível de pH pode cair rapidamente abaixo de 5,0. Em certas áreas localizadas perto de grandes fábricas, o nível ocasionalmente se aproxima da acidez do vinagre puro . Esta é a chuva ácida.

Poluição do ar de uma fábrica, o que contribui para a chuva ácida.

A chuva ácida nem sempre ocorre na mesma área que os poluentes que a causam. Depois que os poluentes ácidos deixam a chaminé, eles são capturados pelos jatos naturais e pelas frentes meteorológicas da atmosfera. Os gases de enxofre e nitrogênio podem viajar por uma grande distância antes de encontrar nuvens produtoras de chuva.

Em muitos casos, essa precipitação costuma ser um problema maior para os países vizinhos do que para aqueles com fábricas poluidoras. O Canadá, por exemplo, sofre os efeitos dos poluentes produzidos por fábricas localizadas em Nova York e Nova Jersey. Os países escandinavos são atormentados por chuvas ácidas originárias da Rússia e da China.

A chuva ácida pode levar a níveis de solo ácidos.

Os efeitos negativos da chuva ácida podem ser vistos em todos os lugares. Pode matar gramíneas e outra cobertura protetora do solo, levando a uma maior incidência de erosão e níveis de solo ácidos. A precipitação pode remover o revestimento ceroso das folhas, deixando as árvores mais vulneráveis ​​a danos por fungos e desidratação. Os peixes não sobrevivem ou se reproduzem em água com um valor de pH abaixo de 5, o que significa que essa poluição pode matar uma população inteira de peixes.

Também pode causar danos a suportes de metal e concreto expostos, lápides e monumentos históricos, e estruturas danificadas podem ser muito caras para consertar.

A precipitação natural tem um pH de cerca de 5,6.

Seguindo as diretrizes mais rígidas impostas pela Agência de Proteção Ambiental ( EPA ), muitas fábricas nos Estados Unidos instalaram voluntariamente purificadores especiais para filtrar suas emissões . Esses purificadores usam calcário e outros produtos químicos básicos para atrair as partículas de enxofre antes que elas saiam da chaminé. Em alguns casos, o composto resultante é vendido para outras empresas como uma forma de gesso , que é usado para criar painéis de drywall. Algum óxido de nitrogênio ainda atinge a atmosfera, mas não afeta o nível de pH das chuvas tanto quanto o dióxido de enxofre.