Belo coral azul debaixo d’água.

Coral é um organismo marinho da classe Anthozoa. Existem mais de 2.000 espécies nesta classe, muitas das quais formam colônias distintas de organismos geneticamente idênticos. Muitas pessoas se referem a essas colônias como “coral” e aos indivíduos dentro das colônias como ” pólipos “. O organismo desempenha um papel crítico no ambiente marinho, com coleções de colônias conhecidas como recifes que hospedam cerca de 25% dos organismos marinhos conhecidos, apesar de estar presente em menos de 1% do fundo do oceano.

O coral vem em todos os tipos de formas e cores.

Os pólipos individuais têm corpos moles com um pé duro conhecido como cálice. Instalam-se no fundo do oceano, sobre substrato arenoso ou rochoso, dependendo da espécie, e começam a formar esqueletos duros a partir dos minerais presentes na água do mar. Alguns pólipos vivem como indivíduos solitários, mas outros se reproduzem por meio de brotamento assexuado, clonando vários pólipos idênticos para se expandir em uma “cabeça de coral”, uma grande estrutura que pode hospedar centenas ou milhares de pólipos individuais, dependendo de sua idade.

Coral rosa vibrante.

As cabeças dos corais podem assumir uma variedade de formas, dependendo da espécie. Alguns são muito duros, enquanto outros são macios, e uma série de formas fantásticas de enormes travessas a galhadas brotando podem se desenvolver. Como resultado, a paisagem de um recife é freqüentemente bastante impressionante.

Além de se reproduzirem assexuadamente por meio de brotamento, os corais também podem se reproduzir sexualmente por meio da desova. Quando eles desovam, eles liberam nuvens de óvulos ou espermatozóides na água, com gametas se formando nessas nuvens quando eles se juntam e os óvulos e espermatozoides se fundem. Os gametas resultantes flutuam livremente e se desenvolvem em novos pólipos, que criam raízes e repetem o processo novamente.

Animais marinhos nadando perto de um recife de coral.

Muitos desses organismos têm relação simbiótica com algas zooxantélicas , algas que vivem dentro do coral e se fotossintetizam, gerando energia para os pólipos. Essas algas são responsáveis ​​pelas cores distintas dos corais, sendo que as não zooxantélicas são geralmente de cor branca a creme. Além de coletar comida e energia das algas, eles também são capazes de prender a presa com tentáculos de varredura cobertos por minúsculas células urticantes.

Um recife de coral.

Os pólipos de coral se parecem muito com as anêmonas do mar, o que talvez não seja muito surpreendente, já que os dois são parentes próximos. Esses pequenos organismos são muito vulneráveis ​​a danos e mudanças em seu ambiente, como temperaturas elevadas, aumento da radiação solar, escoamento de nutrientes e interferência humana na forma de pesca, pesca de arrasto ou danos acidentais infligidos por mergulhadores e barcos.