Grandes edifícios podem ser construídos com piso de pedra para ajudar no resfriamento em climas quentes.

O design ambiental é frequentemente confundido com o ecodesign, também conhecido como design ecológico, mas os dois não são iguais. O ecodesign é um aspecto desta disciplina e aborda questões de sustentabilidade, mas o design ambiental é um campo muito mais amplo que envolve levar em consideração o ambiente circundante ao planejar um design. Quando bem sucedido, é uma sinergia entre um edifício, paisagem ou mesmo um produto e seu entorno, em benefício de ambos.

Os paisagistas devem usar apenas plantas nativas de sua região específica para evitar a invasão de espécies estrangeiras.

Embora o movimento em si tenha surgido pela primeira vez na década de 1940, o design ambiental não é novidade. Os antigos gregos construíam casas voltadas para o sul, o que as mantinham mais frescas no verão e mais quentes no inverno devido à orientação sazonal do sol. Os romanos continuaram com essa prática e começaram a colocar painéis de vidro nas janelas para permitir a entrada de luz sem permitir que o calor escapasse, o que evoluiu para a criação de estufas para cultivar plantas exóticas de climas muito mais quentes. Várias culturas nessa época também criaram painéis solares de folhas curvas de metal que podiam capturar o calor do sol e transformá-lo em calor utilizável para cozinhar, tomar banho e conforto doméstico.

As grandes árvores de sombra podem ajudar a reduzir as necessidades de energia de uma casa.

O design ambiental moderno ainda usa muitos conceitos transmitidos desde os antigos, e novas tecnologias e ideias evoluem continuamente. Várias crises de energia ao longo dos anos levaram arquitetos e planejadores de cidades a planejar edifícios em torno da localização relativa do sol e outras formações naturais como árvores, montanhas e corpos d’água na tentativa de aumentar a eficiência energética . As janelas são orientadas para permitir a penetração máxima da luz solar no inverno e mínima no verão para reduzir os custos de controle do clima. Grandes edifícios em climas quentes são construídos com piso de pedra para ajudar no resfriamento e, muitas vezes, têm janelas com venezianas que permitem que a luz penetre indiretamente, mantendo o calor do lado de fora.

Os painéis solares, que captam os raios do sol, podem ser usados ​​para incorporar a energia solar no projeto de um edifício.

Essa disciplina também se aplica ao design de exteriores. Os paisagistas responsáveis ​​usarão apenas plantas nativas da região para evitar a invasão de espécies estrangeiras, e os jardins do deserto provavelmente serão xeriscapeados, usando cactos em leitos de rocha e seixos para eliminar a necessidade de irrigação . As sebes espinhosas sob as janelas impedem as invasões e as grandes árvores de sombra fora das grandes janelas reduzem as necessidades de energia. A iluminação externa pode facilmente conter um pequeno painel solar que coletará energia suficiente durante o dia para alimentá-lo durante toda a noite sem o uso de eletricidade.

O projeto ambiental inclui elementos que minimizam o consumo de energia em um edifício.

O Green Building Council dos Estados Unidos deu início ao sistema de certificação de Liderança em Energia e Design Ambiental (LEED®) em 1998 para reconhecer edifícios projetados de forma sustentável. Esses edifícios geralmente incorporam energia solar , energia eólica e até mesmo energia geotérmica para criar um estado de emissão zero, com o próprio edifício produzindo toda a energia de que precisa para funcionar. Os mais eficientes deles, na verdade, produzem mais energia do que precisam, que então vendem às empresas elétricas para uso dos consumidores.

Em sua raiz, o design ambiental não é necessariamente sobre novas tecnologias, embora os avanços recentes tenham promovido o campo consideravelmente. Trata-se de aproveitar o que já existe, ao invés de demolir e nivelar um canteiro de obras, por exemplo. Trabalhar com as imperfeições e os aspectos exclusivos de cada local individual, em última análise, faz com que o produto final opere de maneira mais suave, a um custo menor.