Atóis se formam ao longo de milhões de anos ao redor de uma ilha vulcânica. Na imagem, Atol Onotoa (República de Kiribati).

O atol , também chamado de atóis , é um tipo de anel em forma de recife de coral que circunda uma lagoa central. O anel pode ser completo ou parcial.

Neste artigo veremos o que é um atol, suas características e como são formados de acordo com as teorias de Darwin.

O que são atóis?

Vista aérea do Atol Penrhyn (Ilhas Cook, Nova Zelândia)

A palavra atol vem do indo-ariano އަތޮޅު ( atholhu ), uma língua falada nas Ilhas Maldivas, no Oceano Índico, um país formado inteiramente por 26 atóis.

Os atóis são formados por um anel de coral mais ou menos circular que circunda total ou parcialmente uma lagoa central, embora a forma seja altamente variável.

O coral é uma besta que forma colônias e secreta carbonato de cálcio para formar um exoesqueleto rígido. Nos atóis, o coral fica nas bordas de um antigo vulcão ou ilha oceânica extinta que afundou com o tempo.

Existem também atóis, embora muito menos comuns, que ficam diretamente no fundo do oceano, em áreas que se afundaram ou em áreas onde o nível do mar subiu, permitindo a formação de um recife de coral circular.

Os atóis podem ser definidos como um tipo de ilha de coral oceânica, embora, mais precisamente, um recife de coral, uma ilha de coral e um atol, sejam três estágios de um mesmo processo, como veremos mais adiante.

Os atóis são muito numerosos no Pacífico Sul, onde geralmente aparecem no meio do oceano. Por exemplo, nas Ilhas Carolina, Ilhas Cook, Polinésia Francesa ou Micronésia.

Também são numerosos no Oceano Índico, por exemplo nas Seychelles ou nas Ilhas Maldivas e, embora menos numerosos, também existem atóis em algumas áreas do Atlântico e das Caraíbas.

A grande diversidade de espécies que vivem nos atóis, e nos recifes de coral em geral, têm feito deles áreas de especial proteção e interesse científico , sendo muitas delas declaradas Reserva da Biosfera , além de alto atrativo turístico, principalmente para mergulho. amantes

Formação de um atol

Formação de um atol de coral (animação)

A formação dos atóis ocorre ao longo de milhões de anos , acredita-se que alguns dos atuais atóis possam estar em processo de formação há mais de 30 milhões de anos.

A primeira pessoa a dar uma explicação aceitável para a formação de atóis de coral foi Charles Darwin em 1842 , uma explicação que ainda é aceita como basicamente correta.

Observando atóis no Pacífico Sul, Darwin concluiu que essas formações eram o resultado de dois processos simultâneos: o crescimento de um recife de coral e o afundamento gradual de uma ilha oceânica .

De acordo com Darwin, uma ilha vulcânica tropical, uma ilha de coral e um atol são três estados do mesmo processo biogeológico. A ilha tropical seria o primeiro estágio . Esta ilha é formada pela colisão de placas tectônicas em áreas de alta atividade vulcânica .

A maioria dos atóis, especialmente aqueles no Oceano Pacífico, estão em antigas ilhas vulcânicas. No início, essas ilhas não hospedam vida, pois essas águas relativamente quentes não são muito ricas em nutrientes para sustentar uma vida marinha abundante.

Corais, animais coloniais (com algumas exceções que são pólipos solitários), começam a se estabelecer na parte submersa da ilha , em uma profundidade rasa.

Quando os corais hermatípicos , também chamados de corais rochosos , são abundantes , as estruturas calcárias são formadas à medida que morrem. Novos corais se instalam sobre eles e o tamanho da colônia cresce até formar um recife de coral que circunda a ilha.

A ilha vulcânica começa a afundar, principalmente devido à erosão, entrando na segunda fase da formação dos atóis.

O recife de coral continua a crescer enquanto a ilha continua a afundar. Esse processo geológico em direções opostas se estende por milhões de anos até que a ilha praticamente desce ao nível do mar. O recife agora se tornou um recife de coral .

Cerca de 5 milhões de anos depois, a ilha já está bem abaixo do nível do mar e um lago salgado domina o centro do anel de coral. O crescimento do coral chegou a colocá-lo acima do nível do mar, onde a ação do vento e das ondas o erodem e o transformam em areia.

Essa areia é depositada até formar as chamadas chaves . O atol de coral agora está totalmente formado e maduro.