Um sismógrafo mede e registra o movimento do solo de um terremoto em uma série de linhas em um gráfico.

A escala Richter, oficialmente chamada de “Escala de Magnitude Richter”, é um valor numérico usado para medir a força dos terremotos . É uma escala logarítmica baseada na amplitude das ondas registradas por um sismógrafo . Isso significa que cada aumento de número inteiro na escala corresponde a um aumento absoluto por um fator de dez. Terremotos medidos em menos de 2,0 na escala Richter não são muito sérios e mal podem ser medidos, muito menos sentidos. Um terremoto é geralmente considerado muito mais sério e é sentido pela maioria das pessoas, uma vez que atinge cerca de 5,0.

O que os números significam

Os 12 níveis da escala Mercalli são escritos em algarismos romanos.

Cada número da escala Richter é igual a um aumento de dez vezes na magnitude de um terremoto. Em outras palavras, um terremoto medindo 6,0 nesta escala tem uma magnitude dez vezes maior do que um terremoto 5,0. Um aumento de número inteiro também indica que cerca de 31 vezes mais energia foi liberada durante um terremoto.

Magnitude
Classe
Efeitos
2.0 ou menos
Micro
Não pode ser sentido.
2,1 – 3,9
Menor
Muitos não são sentidos, embora aqueles na extremidade superior possam ser. Pode causar danos muito pequenos.
4,0 – 4,9
Luz
Pode ser sentido. Tremor geral, mas geralmente apenas danos menores.
5,0 – 5,9
Moderado
Pode causar danos leves a moderados às estruturas.
6,0 – 6,9
Forte
Pode causar danos significativos, especialmente em áreas povoadas.
7,0 – 7,9
Principal
Causa danos sérios e generalizados.
8,0 – 9,9
Excelente
Extremamente destrutivo. Pode destruir completamente comunidades inteiras.

É teoricamente possível ter um terremoto de 10,0 ou mais forte, embora isso nunca tenha sido registrado. Tal terremoto seria classificado como maciço e causaria devastação em uma área muito ampla.

Magnitude vs. Danos

Embora números mais altos geralmente indiquem mais danos, a escala Richter não pode ser usada como uma medida direta da força destrutiva de um terremoto.

É importante distinguir entre a magnitude de um terremoto e os danos que ele causa. Embora números mais altos geralmente indiquem mais danos – e esses terremotos são frequentemente descritos em termos de danos – a escala Richter não pode ser usada como uma medida direta da força destrutiva de um terremoto. Muitos fatores contribuem para a quantidade de destruição e perda de vidas causadas por um terremoto, incluindo a população da área, o tipo de construção, o tipo de terremoto e a profundidade do terremoto. Um terremoto de magnitude 5,0 atingindo uma área densamente povoada com edifícios velhos ou mal construídos, por exemplo, provavelmente causará mais danos do que um terremoto de 7,0 que ocorre em uma região remota com poucas pessoas ou estruturas.

Como os terremotos são registrados

Even quakes which rate low on the Richter scale can cause significant damage to homes.

Seismographs record the magnitude of an earthquake. These devices detect waves traveling through the earth and portray them as a series of lines that move up and down. Greater movement in the earth creates more extreme differences — or amplitude — in the lines that are recorded, creating a visual representation of the earthquake’s waves.

The Richter scale is based on measuring the intensity of this difference. Higher numbers come from more extreme recorded patterns. In most cases, the seismograph isn’t actually at the epicenter of an earthquake, however; it’s often at least some distance away from the place where the quake actually occurs. Based on this distance, the machine is specially calibrated so that scientists can determine what the magnitude that it recorded would have been if it was actually located at the center of the quake.

Limitations

The Richter scale measures the intensity of earthquakes.

News releases about an earthquake can be confusing, as evaluating the actual magnitude often takes time. A preliminary value is usually released to provide an approximation for the power of the quake, but this does not always match the official value released after the data is fully analyzed.

The Richter Magnitude Scale was developed in 1935, and it does have some additional limitations. Earthquakes with a magnitude above about 8.0 cannot be measured very accurately using this scale. While there is no upper limit, measurements are not as precise because of how they are made. The scale uses the size of the largest waves recorded by a seismograph, which ignores the smaller but steadier waves created by a quake. These smaller types of waves are more likely to cause structural damage during an earthquake since they tend to occur for longer periods of time.

Alternative Scales

To accurately record Great earthquakes, a system called the moment magnitude scale (MMS) is often used. This scale is based on all waves created in an earthquake, including those that may take almost two minutes to reach the device that records them. Although most current earthquakes are actually measured by this scale, they are still frequently described as registering some number on the Richter scale.

Another way to measure earthquakes is with the Mercalli Intensity scale, which measures how the surface of the earth reacts to the movement. This scale has 12 levels, written in Roman numerals, and was created to be easier for the average person to understand. For example, an earthquake that rates a III on the Mercalli scale feels similar to the vibrations caused when a large truck passes by, and can be felt, but is not always recognized as an earthquake. A quake rated a VI is clearly felt, moves furniture around, and can even knock some plaster from walls, but does not cause major damage. A IX causes considerable damage, and may cause buildings to partially collapse; a XII, the highest rating, indicates a quake that throws items into the air and causes major destruction.