A atividade e o movimento das geleiras fazem parte da glaciação.

Na comunidade científica, o planeta Terra é comumente conhecido por sofrer mudanças climáticas periódicas, com níveis flutuantes de temperatura. Registros dessas mudanças podem ser encontrados nos estratos geológicos da Terra e nas assinaturas químicas de restos fossilizados. A glaciação é o resultado da redução das temperaturas ao redor do planeta; especificamente, o movimento e a atividade das geleiras . São mantos de gelo em expansão criados por um acúmulo de neve que não tem tempo ou oportunidade de derreter. A existência de geleiras afeta profundamente as tendências climáticas de longo prazo do planeta; as geleiras também são responsáveis ​​pela formação da terra, como cavar vales e outros tipos de erosão.

As geleiras mais comumente se formam em grandes altitudes acima da linha da neve.

As geleiras normalmente se formam em grandes altitudes acima da linha da neve, onde as temperaturas são baixas o suficiente para que a neve seja permanente. A força da gravidade os carrega montanha abaixo, e eles são lubrificados pela água derretida nos níveis mais baixos da geleira; a pressão diminui o ponto de derretimento do gelo. Além disso, as geleiras se expandem quando a neve cai sobre elas e congela em gelo. Ao longo de um dia, partes da geleira que estão no limiar do derretimento irão se acumular e mover partes da terra ao redor. Desta forma, a glaciação faz com que sedimentos e materiais sejam realocados; eles são congelados na geleira e depositados em outro lugar quando o gelo derrete.

A glaciação é uma das causas da alteração da terra em grande escala. A erosão é o principal exemplo disso; as geleiras causam erosão de três maneiras: depenagem, abrasão e congelamento-degelo. A depenagem glacial ocorre quando uma geleira desce uma encosta e o movimento do gelo puxa a rocha já fraturada. A abrasão é causada por rochas presas a uma geleira enquanto ela se move; o atrito entre a rocha em movimento e o leito rochoso subjacente causa a erosão do leito rochoso, e é assim que a maioria dos vales são criados. O congelamento-descongelamento, por sua vez, ocorre quando a água derretida penetra nas rachaduras da rocha, onde a queda de temperatura faz com que ela congele e se expanda, alargando as rachaduras.

Períodos de glaciação ocorrem com os ciclos de Milankovitch, ou as variações na órbita da Terra em torno do Sol durante um período de 100.000 anos. Por exemplo, a obliquidade, ou o ângulo de inclinação axial, varia entre 21,5 e 24,5 graus, e isso altera a quantidade de calor que as calotas polares recebem. Um ângulo menor significa que menos calor atinge os pólos e permite a formação de geleiras, e o inverso também é verdadeiro. A excentricidade, causada pela atração gravitacional de Júpiter e Saturno, faz com que a órbita da Terra se torne mais elíptica e, portanto, mais distante do Sol, resultando em temperaturas mais frias. A precessão, ou rotação do eixo da Terra, altera a orientação da Terra em relação ao Sol e outros planetas.