Os patinhos criam um forte vínculo com a mãe.

O imprinting é uma forma de aprendizado animal que ocorre em um estágio muito específico da vida daquele animal. Pode assumir uma variedade de formas, mas o tipo mais famoso é provavelmente a impressão filial, na qual os pássaros jovens aprendem a reconhecer e seguir seus pais. Normalmente, além de ser sensível ao tempo, esse tipo de aprendizado também acontece muito rapidamente, com os animais absorvendo rapidamente as lições que precisam aprender.

Os pássaros imprimem quando são muito jovens.

Além de ser famoso, o imprinting filial também é uma forma excelente e de fácil compreensão para o aprendizado. Quando jovens pássaros, como gansos, galinhas e patos eclodem, eles são predispostos a formar um forte apego com o primeiro objeto que vêem, que geralmente é um pai, mais tipicamente a mãe. Como resultado, os filhotes seguirão a mãe, aprendendo a reconhecer outros membros de sua espécie e adquirindo várias habilidades importantes para a vida, desde nadar até procurar comida.

Muitas pessoas acreditam que o imprinting desempenha um papel na atração sexual.

Na década de 1930, um pesquisador chamado Konrad Lorenz ficou muito interessado em imprinting e conseguiu provar que gansos e patos realmente se apegarão à primeira coisa em movimento que virem, seja ou não outro pato. Ele conseguiu criar um bando de gansos que teve uma impressão nele, e muitas fotos de Lorenz seguido por um bando de gansos podem ser vistas em várias publicações para testemunhar seu sucesso.

Os biólogos que criam pássaros jovens com a intenção de libertá-los de volta à natureza tendem a ser muito cuidadosos com seus pupilos, pois não querem que seus pássaros imprimam neles. Em vez disso, fantoches projetados para se assemelhar a pássaros adultos são usados ​​para alimentar e interagir com os filhotes para dar-lhes uma chance melhor de sobrevivência após a soltura.

Muitas pessoas acreditam que a impressão é muito importante para o desenvolvimento social. Os pássaros jovens privados de uma chance de imprimir são muitas vezes socialmente desajeitados e podem não reconhecer outros membros de sua espécie, ou podem ter dificuldade em se engajar em comportamentos básicos que são comuns à sua espécie. O processo também parece desempenhar um papel na atração sexual e outras respostas a membros da mesma espécie.

Em um fenômeno interessante conhecido como impressão reversa ou Efeito Westermarck , os pesquisadores descobriram que as pessoas que passam os primeiros anos da infância juntas tendem a ser menos propensas à atração sexual umas pelas outras. Isso poderia ser visto como uma forma de dessensibilização e foi documentado em várias sociedades, sugerindo que se trata de um fenômeno psicológico genuíno, ao invés de cultural.