Os átomos são compostos de elétrons (com carga negativa e orbitando um núcleo), nêutrons e prótons . Por meio de uma força conhecida como ligação química , os átomos permanecem juntos.

Esse vínculo ou união pode se desenvolver de diferentes maneiras. No caso da ligação iônica , ocorre quando os elétrons são transferidos de um átomo para outro . Na ligação covalente , por outro lado, os elétrons não são transferidos, mas sim compartilhados.
As ligações químicas estão ligadas à chamada regra do octeto , que afirma que os átomos tendem a se encher com oito elétrons para atingir a estabilidade. Dessa forma, para chegar a esse número, os átomos compartilham, aceitam ou cedem elétrons.

Voltando ao caso das ligações iônicas, os átomos capturam ou entregam elétrons de acordo com a regra do octeto. Devido à atração eletrostática que existe entre íons de sinais diferentes (um eletronegativo e outro eletropositivo), um dos átomos recebe elétrons do outro. É assim que um composto químico de tipo simples é desenvolvido, que não envolve uma fusão .
A ligação iônica geralmente liga um metal a um não metal . O metal cede elétrons, formando cátions estáveis. O não metal, por sua vez, recebe esses elétrons que são liberados do metal, dando origem a um ânion que também tem configuração estável.
Deve-se notar que, além da regra do octeto, existem exceções. O hidrogênio , por exemplo, atinge o octeto com dois elétrons, enquanto o alumínio atinge seis.
Cada ligação iônica tem uma série de características bem definidas, como as seguintes:
* apresentam ligações de uma força considerável, e isso depende em grande parte da natureza dos íons;
* Quando estão à temperatura ambiente, são sólidos e sua estrutura, do ponto de vista da cristalografia (ciência que estuda e resolve as estruturas cristalinas , ou seja, as formas sólidas da ordem e a forma como as moléculas se empacotam , os íons e átomos), é cristalino. É importante observar que os chamados “sais fundidos” ou “líquidos iônicos” não atendem a este ponto, mas são líquidos;
* seus pontos de fusão e ebulição são altos, embora possam diminuir se a ligação tiver um alto caráter covalente;
* Resultam da interação entre dois grupos: metais I e II e não metais VI e VII;
* Como a água tem um dipolo elétrico, que é capaz de solvatar íons para compensar a energia da rede cristalina, as ligações iônicas são solúveis em água. Isso não é verdade para todos os compostos, e as razões incluem baixa energia de solvatação ou caráter covalente;

* Já em solução aquosa tornam-se condutores perfeitos de eletricidade , uma vez que os íons são liberados;
* Ao contrário do ponto anterior, uma ligação iônica em estado sólido não é condutora de eletricidade, devido à baixa mobilidade de seus íons na rede.
Para comprobar estas últimas dos características de las uniones iónicas es posible realizar un pequeño experimento con elementos fáciles de conseguir, aunque es importante tomar ciertos recaudos para evitar accidentes. Si creamos un sencillo circuito eléctrico para alimentar una bombilla de luz, con un cable cortado en dos partes y unido mediante un bloque de sal, el resultado será nulo; del mismo modo, si reemplazamos la sal con agua, tampoco se encenderá la bombilla.
Sin embargo, si disolvemos abundante sal en agua y sumergimos los dos extremos del cable, finalmente el circuito funcionará como esperamos, ya que los iones disueltos de la sal podrán moverse y buscar el polo opuesto de la pila.