Quando uma empresa excede seu limite de emissões, ela pode comprar créditos de uma empresa que possui créditos em excesso.

O comércio de carbono é uma prática projetada para reduzir as emissões gerais de dióxido de carbono , junto com outros gases de efeito estufa, fornecendo um incentivo regulatório e econômico. Na verdade, o termo “comércio de carbono” é um pouco enganador, pois várias emissões de efeito estufa podem ser regulamentadas sob o que é conhecido como sistemas de limite e comércio . Por esse motivo, algumas pessoas preferem o termo “comércio de emissões” para enfatizar o fato de que muito mais do que apenas carbono está sendo comercializado.

Esta prática faz parte de um sistema que é coloquialmente conhecido como “limite e negociação”. Sob um sistema de limite e comércio, um governo define uma meta nacional para o total de emissões de gases de efeito estufa ao longo de um determinado período de tempo, como um trimestre ou um ano, e então aloca “créditos” para empresas que lhes permitem emitir uma certa quantidade de gases de efeito estufa. Se uma empresa não puder usar todos os seus créditos, ela pode vender ou negociar esses créditos com uma empresa que tem medo de exceder sua concessão.

O comércio de carbono fornece um incentivo muito óbvio para as empresas melhorarem sua eficiência e reduzirem suas emissões de gases de efeito estufa, transformando essas reduções em um benefício físico em dinheiro. Além disso, é um desestímulo à ineficiência, pois as empresas são efetivamente penalizadas por não cumprirem as metas de emissões. Dessa forma, a regulamentação é realizada em grande parte por meios econômicos, ao invés de medidas governamentais draconianas, encorajando as pessoas a se envolverem no comércio de carbono porque é potencialmente lucrativo.

Como regra geral, o comércio de carbono é emparelhado com uma tentativa geral de reduzir as emissões de carbono em um país por um longo período de tempo, o que significa que a cada ano, o número de créditos disponíveis será reduzido. Ao encorajar as empresas a se tornarem mais eficientes com antecedência, um governo pode frequentemente atingir as metas de redução de emissões com mais facilidade, já que não se espera que as empresas mudem as práticas da noite para o dia, e o sistema de comércio de carbono cria muito mais flexibilidade do que definir níveis básicos de cobertura.

Em alguns países, as bolsas de carbono foram abertas, operando de forma muito semelhante às bolsas de valores. Essas organizações facilitam a troca de créditos de carbono , garantindo que eles fluam sem problemas através do mercado, e fornecem preços fixos padrão para os créditos, com base na demanda do mercado e na saúde econômica geral. Em alguns casos, os cidadãos individuais também podem participar do comércio de carbono, comprando créditos para compensar suas próprias emissões de gases de efeito estufa, e alguns defensores sugeriram que o comércio de carbono deveria ser formalmente expandido para todos os cidadãos, encorajando o envolvimento global e individual na redução das emissões de gases de efeito estufa .