Animais que foram extintos antes do surgimento dos humanos, como os dinossauros, são conhecidos apenas por meio do registro fóssil.

O registro fóssil é o acúmulo coletivo de restos de organismos que foram preservados, principalmente em rochas, em todo o mundo, e que geralmente têm pelo menos 10.000 anos de idade. Quando visto como um todo, pode fornecer informações interessantes sobre a evolução da vida na Terra. Os cientistas consideram os restos mortais que encontraram extremamente preciosos e aplicam o que aprenderam com eles em várias disciplinas. Eles rotineiramente tentam preencher lacunas no registro para ter uma melhor compreensão do mundo.

O que os cientistas olham

Os fósseis podem revelar como os tipos de animais vivos, como peixes, evoluíram ao longo do tempo.

Talvez mais obviamente, as pessoas olham para o registro fóssil, no todo ou em parte, para aprender sobre os organismos que foram preservados. Freqüentemente, eles tentam entender como as coisas vivas interagem a partir dessas informações básicas. Duas áreas relacionadas que também chamam a atenção, no entanto, são a localização exata dos fósseis na Terra e como eles foram criados. Esses elementos fornecem pistas sobre coisas como migração e habitat, data de vida e condições, estruturas ou eventos geológicos e meteorológicos. Este tipo de estudo, portanto, é importante para as mais diversas áreas científicas.

Como os fósseis se formam

Pegadas fossilizadas podem revelar informações sobre o comportamento de um animal extinto.

Quando um organismo morre, normalmente é enterrado. Isso geralmente leva tempo, mas pode acontecer mais rápido nos casos em que os seres vivos caem em fossos ou estruturas semelhantes e, à medida que mais camadas de sedimento são adicionadas, a pressão aumenta, fazendo com que os sedimentos se compactem em rocha. À medida que o corpo se decompõe, os minerais penetram nele, preenchendo os espaços onde os gases ou fluidos costumavam estar – isso é conhecido como permineralização . Como alternativa, os minerais que estão nele se decompõem quimicamente e são reformados ou substituídos. Eventualmente, a maior parte ou tudo o que resta é uma cópia semelhante a uma rocha do corpo.

Às vezes, os organismos também são preservados em substâncias como âmbar, gelo ou alcatrão. Ocasionalmente, as marcas são preenchidas com sedimentos que endurecem e se transformam em rocha, criando moldes ou moldes naturais. Um bom exemplo são as pegadas de animais.

Frequência de fossilização

O exame do registro fóssil levou paleontólogos e ornitólogos a concluir que os pássaros descendiam de linhagens de dinossauros.

A natureza desenvolveu um sistema muito complexo e altamente eficiente para reciclar materiais, de modo que, quando as coisas morrem, geralmente se decompõem com a ajuda de uma ampla variedade de outros organismos e elementos. Eles só podem ser preservados sem ajuda artificial, portanto, quando as condições forem adequadas para interromper esse processo de decomposição. Como resultado, esse tipo de preservação é extremamente raro, com apenas uma fração dos bilhões de organismos que viveram na Terra incluída no registro fóssil, o que torna os estudos do passado extremamente desafiadores.

O Neandertal é anterior ao do Homo Sapiens moderno no registro fóssil europeu.

A raridade dos vestígios preservados os torna extremamente valiosos do ponto de vista científico. Em muitos casos, os cientistas têm apenas um fóssil como exemplo de organismo e consideram-no o mais precioso. Os museus guardam estritamente o que têm, muitas vezes com tecnologia avançada e, normalmente, exibem apenas algumas peças valiosas de suas coleções para ilustrar os principais pontos da história evolutiva.

Diversidade

O registro fóssil foi usado para determinar que os mamíferos marsupiais, como os coalas, se ramificaram dos mamíferos placentários já em 125 milhões de anos atrás.

Despite the fact that a small number of living things are preserved as fossils, the diversity of those creatures is significant, and people recognize that what has been found is only a small percentage of what is available for discovery. Paleontologists and related scientists have located remains ranging from microscopic bacteria to massive mammals, with dinosaurs being perhaps the most well-known. Comparing this evidence to modern-day ecosystems, people know that ancient Earth was not the same as it is today, but the question of why certain life forms became extinct is still one of the mysteries of science.

Collection

Scientists collect fossils in a variety of ways, depending on the type of rock or soil in which they are found. Some excavations require tools such as hammers and chisels, while others use soft brushes and controlled water washes. It is common for those involved to use screens to sift smaller pieces out of the dirt, and sometimes it is necessary to prevent damage or erosion with plaster casts, cloth or tarps and similar methods. Cleaning is usually the last step in the actual collection process, but the work with the record continues, involving dating, preserving and cataloging.

Debate and the Search for New Information

As is often the case with science, the fossil record is not without controversy. Many individuals question certain conclusions that have been reached with it, suggesting that more information is needed. Until accurate dating techniques could be created, for example, some people were under the impression that all of the organisms that were fossilized lived at the same time. It has also been a bone of contention in the debate over evolution and the age of the Earth.

In an effort to resolve points of contention, many scientists travel all over the world every year, conducting research and excavations in the hope that the accumulation and study of more fossils will reveal even more history. The closure of information gaps would be a major breakthrough in science, explaining how earlier life on Earth diverged to create the incredibly diverse range of organisms that can be found today.