Penicillium é usado para criar alguns queijos.

Penicillium é um grande gênero de fungos que estão no ar, no solo e freqüentemente no pão e produtos agrícolas. Diferentes espécies desses fungos produzem muitos tipos de metabólitos secundários, que vão desde a droga antibacteriana penicilina até a droga antifúngica griseofulvina, junto com muitos compostos que são tóxicos para humanos e animais. Várias espécies são patógenos de plantas e causam o apodrecimento dos frutos, e um tipo causa doenças humanas em áreas da Ásia. Outras espécies desses fungos têm usos comerciais, como na produção de diversos tipos de queijo ou diversos tipos de produtos químicos industriais. Freqüentemente, é o primeiro tipo de mofo a colonizar casas danificadas pela água e pode causar doenças graves nos habitantes.

Alexander Fleming descobriu acidentalmente a penicilina de uma cultura de Penicillium.

Existem aproximadamente 200 espécies desse fungo filamentoso, muitas das quais exalam um odor de mofo. Dada a diversidade de espécies, existem muitas moléculas diferentes produzidas pelos membros deste gênero. Acredita-se que a produção de metabólitos secundários por esses fungos confere uma vantagem competitiva contra outros organismos no solo. A mais famosa é a penicilina, o primeiro medicamento antibacteriano a ser descoberto. A descoberta e o desenvolvimento comercial deste medicamento foram tão importantes que ele ganhou o Prêmio Nobel de Medicina em 1945 para o trio de cientistas envolvidos em sua descoberta e subsequente produção em grande escala.

Pão com bolor Penicillium.

A penicilina foi descoberta acidentalmente por Alexander Fleming como fungo Penicillium contaminando uma placa de cultura de bactérias. Fleming percebeu que havia uma zona clara em torno dos fungos onde a bactéria havia morrido. Ele perseguiu essa observação e isolou a penicilina do Penicillium notatum. Grandes quantidades foram necessárias para tratar os soldados durante a Segunda Guerra Mundial, e os cientistas procuraram febrilmente cepas do fungo que produziriam maiores quantidades do antibiótico . Penicillium chrysogenum foi descoberto em um melão e foi encontrado para produzir um nível muito mais alto da droga. Fungos mutantes que produziram quantidades ainda maiores de penicilina foram criados pelo tratamento dos fungos com radiação.

Penicillium chrysogenum foi descoberto em um melão.

Outro metabólito secundário de uso em medicina é o composto antimicrobiano griseofulvina, que inibe o crescimento de outros tipos de fungos. Por outro lado, muitos outros produtos feitos por fungos desse gênero são micotoxinas – compostos fúngicos tóxicos para animais, incluindo humanos. Um desses compostos é a patulina, produzida pelo patógeno vegetal Penicillium expansum, que causa o apodrecimento das maçãs. Por isso, não é aconselhável comer maçãs mofadas. Várias espécies são patógenos de plantas, mas muitas outras crescerão em alimentos armazenados, como cereais, bem como em frutas e vegetais mantidos na geladeira.

Todos os moldes podem florescer em materiais orgânicos, incluindo frutas e outros alimentos.

Todas as espécies desse gênero produzem esporos conhecidos como conídios que se dispersam no ar. O nome do gênero é derivado da palavra latina para “pincel”, que descreve a aparência dos agrupamentos de esporos. Penicillium marneffi, um patógeno humano, também pode crescer como levedura dentro do corpo humano. Este fungo patogênico é encontrado no sudeste da Ásia e pode causar infecções graves em habitantes e viajantes com sistema imunológico suprimido, como aqueles que têm a síndrome da imunodeficiência adquirida (AIDS).

Muitos membros do gênero Penicillium são usados ​​para produzir produtos químicos industriais, como os ácidos tartárico, cítrico e glucônico, junto com uma variedade de enzimas . São utilizados na indústria alimentícia para a produção de queijos como o Roquefort e o Camembert. Além disso, os fungos Penicillium podem ser um ingrediente em salsichas e presunto para ajudar a prevenir que outros organismos colonizem a carne.

Freqüentemente, esse fungo é um dos primeiros a crescer quando há danos causados ​​pela água em uma casa. Os esporos de fungos são tão comuns no meio ambiente e crescem em tudo, desde couro para produção a carpetes, então eles são capazes de colonizar rapidamente o material quando ele fica úmido. Muitas pessoas são alérgicas aos esporos deste fungo e podem ficar muito doentes se forem expostas a grandes quantidades do fungo, especialmente ao longo do tempo. Em casos extremos, os pacientes podem desenvolver distúrbios pulmonares graves.