Um barco de pesca comercial.

A sobrepesca ocorre quando um tipo específico de peixe é pescado com tanta frequência e em tão grande número que a população desse peixe é gravemente exaurida, resultando em perigo e potencial extinção. Isso geralmente é o resultado da pesca comercial, ao invés de recreativa. A sobrepesca tem implicações muito além da vida marinha; afeta o suprimento de alimentos humanos, a indústria pesqueira e o meio ambiente.

O salmão selvagem é incomum nos rios em muitos lugares devido à pesca excessiva.

A indústria pesqueira mundial pode usar muitos tipos diferentes de tecnologia para localizar e capturar peixes. Alguns navios de pesca podem permanecer no mar por semanas e podem congelar e processar o peixe que pegam a bordo. Isso significa que eles só precisam chegar ao porto quando suas lojas estiverem cheias. Os pescadores nesses navios conseguem pescar mais peixes em menos tempo. A indústria da pesca pode experimentar maiores capturas desta forma e, como resultado, mais espécies podem sofrer sobrepesca.

A sobrepesca leva os pescadores a pescar peixes mais jovens, o que pode agravar o problema.

Como o número de peixes é reduzido, os pescadores podem usar redes menores para capturar peixes menores. O resultado é que peixes mais jovens são freqüentemente capturados. A captura de peixes jovens pode ser problemática se eles forem capturados antes de serem capazes de se reproduzir e contribuir para o reabastecimento da população. O uso de redes também pode levar à captura acidental, que é a captura de espécies não-alvo. Por exemplo, botos podem ser capturados em redes de salmão e golfinhos podem ser capturados em redes de atum .

A sobrepesca também pode afetar espécies que os pescadores nunca capturam. Se um tipo de peixe for eliminado, todo o ecossistema pode entrar em colapso. Por exemplo, o bacalhau se alimenta do arenque. Se um pescador colher todo o arenque de uma determinada área, o bacalhau morrerá de fome. A sobrepesca também pode afetar outros animais não marinhos, como pássaros, que dependem dos peixes para se alimentar.

A sobrepesca não só pode ter um impacto na vida marinha, mas também na vida humana. Um exemplo disso é um incidente ocorrido em Newfoundland , Canadá, em 1992. No início da temporada de pesca, o bacalhau que costumava frequentar a água não apareceu. Muitas das pessoas que dependiam da captura do bacalhau perderam seu sustento.

O problema da pesca excessiva pode resultar em sérias implicações econômicas e ambientais para o mundo em geral. Governos em todo o mundo realizaram estudos e promulgaram leis para reduzir ou proibir a pesca predatória. Existem grupos de defesa que encorajam os consumidores a reduzir a demanda por espécies com excesso de pesca, comprando peixes que são pescados de maneira sustentável.