Um desenho que mostra simetria bilateral.

Simetria bilateral, às vezes chamada de simetria de reflexão ou simetria de espelho, significa que um objeto ou forma tem duas metades que são imagens espelhadas uma da outra. Por exemplo, a letra maiúscula T e um triângulo isósceles são bilateralmente simétricos. O termo é mais comumente usado em biologia , onde se refere a organismos que têm duas metades simétricas quando divididos em apenas um plano. Isso é chamado de plano sagital, um plano vertical imaginário que atravessa o centro do corpo do organismo da frente para trás, dividindo-o nos lados esquerdo e direito. A maioria das espécies animais tem simetria bilateral, incluindo humanos, e as plantas costumam ter estruturas particulares que são bilateralmente simétricas.

Starfish são radialmente simétricos.

Quando o termo “simetria bilateral” é usado em referência a seres vivos em vez de formas geométricas, a simetria é apenas aproximada, porque o processo de crescimento biológico não é perfeitamente preciso e nenhum organismo é perfeitamente simétrico. O posicionamento e a estrutura dos órgãos internos também não precisam ser perfeitamente simétricos para que um organismo seja considerado bilateralmente simétrico. O fígado humano está localizado no lado direito da cavidade abdominal, por exemplo, e é perfeitamente normal que uma pessoa tenha assimetrias, como um braço ou perna ligeiramente mais comprido que o outro.

A simetria bilateral é diferenciada da simetria radial, que se refere a formas que podem ser divididas em metades aproximadamente simétricas ao longo de mais de um plano. Estrelas-do – mar e medusas são exemplos de animais radialmente simétricos. Organismos bilateralmente simétricos, porque são simétricos em apenas um plano, têm frentes e costas distintas, mas organismos radialmente simétricos não. Muitas plantas têm partes simétricas bilateralmente, como as folhas das árvores.

As espécies animais que possuem simetria bilateral são coletivamente chamadas de bilateria . Esta é uma categoria enorme que inclui a maioria dos filos animais e engloba uma enorme variedade de organismos, que vão desde vermes até seres humanos. Acredita-se que o fóssil mais antigo confirmado de um organismo desse grupo tenha mais de 500 milhões de anos.

A simetria bilateral oferece uma série de vantagens para os organismos. Ele permite que um organismo seja mais aerodinâmico e, portanto, movimente-se mais rapidamente. De fato, deve-se notar que as espécies de animais que não apresentam simetria bilateral são muito lentas, como é o caso das estrelas do mar, ou completamente sésseis, como no caso de organismos como as esponjas e as anêmonas.

Uma espécie que tem um corpo especializado para se mover em um determinado eixo, em vez de igualmente em todas as direções, também pode concentrar a maioria de seus órgãos sensoriais e tecido nervoso associado na frente de seu corpo, em vez de precisar espalhá-los em todas as direções. Essa especialização da parte anterior do corpo do organismo, chamada cefalização, pode levar à evolução de um comportamento mais complexo e maior inteligência à medida que o tecido nervoso se torna centralizado. Todos os organismos com mais do que um sistema nervoso muito rudimentar são bilateria. Os cérebros complexos dos humanos e de outros animais altamente inteligentes têm suas origens evolutivas nesse processo.