Antes de desvendar o significado do termo tensão superficial, o que vamos fazer é conhecer a origem etimológica das duas palavras que lhe dão forma. Nesse sentido, podemos determinar que ambos derivam do latim:

-Tensão vem de “tensio”, que significa “ação e efeito de ser esticado”. Deve-se ressaltar também que é o resultado da soma de dois componentes latinos: o adjetivo “tensus”, que pode ser traduzido como “esticado”, e o sufixo “-cion”, que é utilizado para indicar o que o referido “ ação e efeito “.

-Superficial, por outro lado, vem de “superficialis”, que pode ser traduzido como “o equivalente da superfície”. No seu caso, é um termo composto por três partes: o prefixo “super-”, que é usado para indicar “cerca de”; o substantivo “fácies”, que é sinônimo de “rosto”; e o sufixo “-al”, que é usado para indicar “relativo a”.

Dentre os múltiplos significados de tensão , podemos citar seu significado como a situação em que um corpo está sob a influência de forças opostas, que exercem certa atração sobre ele. Superficial , por outro lado, é algo relacionado à superfície : a aparência externa, o limite ou a camada superior de algo.

O conceito de tensão superficial é usado no campo da física para se referir à quantidade de energia necessária para aumentar a superfície de um líquido por unidade de área. Esta energia é necessária já que os líquidos exercem uma resistência na hora de aumentar a superfície.
A tensão superficial surge das forças que agem para ligar as moléculas dos líquidos. Essas forças não são iguais na superfície e no interior do líquido, embora em média acabem se cancelando. Como as moléculas da superfície têm mais energia, o sistema tende a minimizar a energia total de uma redução das moléculas da superfície; desta forma, a área do líquido é reduzida ao mínimo.
Uma das propriedades da tensão superficial indica que, como o líquido possui maiores forças de coesão, ele terá uma maior tensão superficial. Em qualquer caso, deve-se levar em consideração que a tensão superficial está ligada à temperatura, ao meio e à natureza do líquido.
Podemos entender a tensão superficial como uma espécie de membrana elástica que dificulta a “entrada” no líquido. Devido a esse fenômeno, alguns insetos têm a possibilidade de pousar na água sem afundar.
Além de tudo o que foi indicado, não podemos ignorar que existem várias medidas do que é a tensão superficial de um líquido. No entanto, um dos mais difundidos e utilizados é o conhecido como método Du Nouy, ​​que é realizado com a utilização de duas “ferramentas” importantes, como uma folha do líquido em questão e um anel de alumínio. A partir desses elementos, o cálculo é realizado levando-se em consideração parâmetros como a força ou o diâmetro do referido anel.