A etimologia do ultimato nos leva a ultimātum , uma palavra latina tardia que, por sua vez, deriva de ultimāre (traduzível como “chegar ao fim” ). O conceito é usado no campo da diplomacia para se referir à declaração escrita que transmite uma resolução nítida e conclusiva .

Além da estrutura diplomática, um ultimato é uma opinião final . É uma frase que não admite uma resposta negativa ao que ordena ou instrui.
Por meio de ultimato, é instituído prazo para cumprimento de determinadas obrigações. Se a outra parte não cumprir as exigências estabelecidas, deve acatar as consequências anunciadas pelo proferidor do ultimato.

Normalmente, o ultimato funciona como a última demanda após vários pedidos . O prazo concedido é limitado e as portas estão fechadas para futuras negociações. Quem recebe o ultimato só tem a possibilidade de acatá-lo se pretender evitar os efeitos da advertência .
Um governo , para mencionar um caso, pode dirigir um ultimato a outro país antes de uma declaração de guerra , forçando-o a realizar (ou deixar de realizar) determinado trabalho para evitar a ofensiva militar. O ultimato pode ordenar a interrupção de um programa de armas: caso contrário, um ataque militar será lançado.
O funcionário pode dar um ultimato ao chefe , avisando-o de que, caso não receba o salário nas próximas vinte e quatro horas, ele entrará com uma ação judicial . Um sequestrador, por sua vez, ameaça os parentes de seu refém dizendo-lhes que matará o prisioneiro a menos que paguem certa quantia , o que funciona como um ultimato.