Um cão-guia auxilia uma pessoa com deficiência visual.

Um animal de serviço é um animal especialmente treinado para ajudar um indivíduo com deficiência. Exemplos comuns de animais de serviço incluem cães-guia e cavalos, animais de terapia e animais que puxam cadeiras de rodas ou ajudam pessoas com dificuldades de locomoção. Os animais de serviço são uma parte importante da vida de seus parceiros deficientes, que têm mais independência e liberdade graças aos seus companheiros animais de serviço. Além disso, a maioria das nações tem leis que protegem os direitos dos animais de serviço, junto com as pessoas com deficiência.

Os cães-guia devem passar por um treinamento completo antes de serem autorizados a trabalhar com pessoas.

Para ser considerado um animal de serviço, um animal precisa ser treinado individualmente para prestar um serviço. Muitos animais de serviço também são registrados em uma organização de animais de serviço e em um registro estadual ou nacional de animais de serviço, mas isso não é obrigatório. O adestramento de um animal de serviço representa meses de trabalho, pois o animal deve ser treinado para ser bem-humorado e obediente nas mais diversas situações, além de proteger seu dono. Os animais de serviço são ensinados a realizar tarefas como observar o tráfego quando seus donos são cegos ou alertar um proprietário surdo sobre um perigo potencial. Ao mesmo tempo, ensina-se a um animal de serviço “desobediência inteligente”, o que significa que se recusará a cumprir uma ordem que acredita ser perigosa.

Os cavalos podem ser usados ​​como animais de serviço em algumas situações.

Embora algumas raças de animais sejam mais favorecidas do que outras para o serviço, a principal preocupação é o temperamento do animal. Os cães, por exemplo, são escolhidos por serem amigáveis, fáceis de manusear, leais e pacientes. Normalmente, um animal de serviço em potencial passa por extensos testes comportamentais antes de ser aceito em um programa de treinamento. Acima de tudo, um animal de serviço não é um animal de estimação, embora o animal provavelmente seja amado por seus donos. Se você vir alguém com um animal de serviço, sempre peça permissão antes de acariciá-lo ou manuseá-lo, e esteja ciente de que, se o animal estiver trabalhando, você não poderá tocá-lo.

Além de animais de serviço ajudando pessoas com deficiências óbvias, como cegueira, outros animais de serviço funcionam como animais de conforto ou terapia. Alguns dos animais de terapia mais famosos são espécies incomuns, como galinhas. Um animal de terapia pode trabalhar em um hospital ou local clínico, ajudando um grande número de pacientes, ou ser designado para trabalhar com uma pessoa específica. Estudos realizados por organizações como a Humane Society dos Estados Unidos indicam que trabalhar com animais realmente faz as pessoas se sentirem melhor, e esse é o objetivo de um animal de terapia.

Pessoas com animais de serviço às vezes enfrentam discriminação de proprietários de empresas que não conhecem a lei. Nos Estados Unidos, especialmente, há extensas proteções legais para animais de serviço de acordo com a Lei dos Americanos com Deficiências ( ADA ). De acordo com a ADA, um animal de serviço deve ser permitido em qualquer lugar em que seu dono esteja, e não deve ser tratado como um “animal de estimação” pelos proprietários do negócio. Esta lei substitui as leis locais, que podem, por exemplo, proibir cães em restaurantes. Não admitir alguém com um animal de serviço em uma empresa ou local de trabalho é motivo para um processo muito sério.