Os carrapatos dos cervos são aracnídeos que se alimentam do sangue de seus hospedeiros.

Existem dois tipos de carrapato preto: oriental – Ixodes scapularis – e ocidental – Ixodes pacificus . Ambos são mais comumente conhecidos como carrapatos de cervos, são muito semelhantes e são membros da família dos aracnídeos. O carrapato preto é um organismo parasita que se alimenta de uma variedade de hospedeiros ao longo de seu ciclo de vida de dois anos. Essa minúscula criatura, como muitas outras espécies de carrapatos, é um portador comum, ou vetor, de uma variedade de infecções bacterianas, incluindo a doença de Lyme e a babesiose.

Quando os carrapatos pretos – também conhecidos como carrapatos de cervos – picam, eles podem espalhar neurotoxinas para os humanos e infectá-los com a doença de Lyme.

O carrapato preto é muito comum, principalmente na América do Norte, e pode ser facilmente detectado por humanos se não forem tomadas precauções. Membro da família dos aracnídeos, ou aranhas, o carrapato preto é um parasita, ao contrário das aranhas às quais está relacionado. Um parasita é um organismo que usa outro organismo como alimento e abrigo e para completar seu ciclo reprodutivo.

Dependendo do sexo e do tipo, os carrapatos podem se expandir para tamanhos diferentes – tão grandes quanto uma uva ou tão pequenos quanto uma semente de maçã – quando se alimentam de sangue.

Como um organismo parasita, o carrapato preto se alimenta do sangue de seu hospedeiro escolhido, mudando para um novo hospedeiro após cada estágio do ciclo de vida. Após a eclosão da grande ninhada de ovos, o primeiro estágio, ou larval, o carrapato encontra um pequeno mamífero. Um dos hospedeiros mais comuns para os carrapatos pretos larvais é o camundongo de pés brancos, mas qualquer pequeno mamífero é suficiente. Uma vez no hospedeiro, o carrapato escava suas partes bucais comparativamente grandes sob a superfície da pele e começa a se alimentar do sangue do mamífero.

É nesse ponto que o carrapato larval tem maior probabilidade de contrair a bactéria que causa a doença de Lyme e outras bactérias potencialmente nocivas ou letais. Os carrapatos também podem contrair e transportar outros parasitas menores, como o unicelular ou protozoário Babesia microti, que pode passar para grandes mamíferos como gado, cavalos e humanos por meio da picada de um carrapato infectado. Se um carrapato larval picar um hospedeiro infectado, o carrapato carregará o parasita ou bactéria menor até a maturidade, potencialmente transmitindo as infecções para cada hospedeiro do qual se alimenta.

Uma vez grande o suficiente, o carrapato larval se desprende e perde seu exoesqueleto enquanto se transforma em uma ninfa após vários meses. O ciclo então se repete até que a ninfa ganhe nutrientes suficientes do sangue de seu hospedeiro para se tornar um adulto totalmente crescido. O carrapato preto adulto se liga a um novo hospedeiro, que tende a ser um mamífero muito maior, como um veado, uma vaca ou um ser humano.

O carrapato preto maduro mais uma vez escava as partes da boca através da pele do hospedeiro, onde injeta uma substância química que dilui o sangue e evita a coagulação. A alimentação de uma fêmea madura do carrapato preto pode durar várias semanas e envolver vários hospedeiros. Eventualmente, o carrapato cai do hospedeiro final e põe até 300 ovos no chão antes de morrer, completando seu ciclo de vida de dois anos.