Fósseis de leões das cavernas são freqüentemente descobertos em cavernas.

Um leão das cavernas é um animal de uma das várias espécies ou subespécies de grandes felinos agora extintas . Todos os leões das cavernas são membros do gênero Panthera , que também inclui leões modernos, bem como tigres, panteras e leopardos. Três subespécies, o leão das cavernas de Beringian e os leões das cavernas europeus do Pleistoceno Médio Inferior e do Pleistoceno Superior, são subespécies intimamente relacionadas do leão moderno, Panthera leo . O quarto tipo, o leão das cavernas americano, foi originalmente pensado para ser outra subespécie de leão, mas foi posteriormente identificado como uma espécie distinta.

Os leões das cavernas eram freqüentemente objeto de pinturas em cavernas.

Os leões das cavernas viveram durante a era Pleistoceno, um período que começou há 2.588.000 anos e terminou há 11.700 anos. Foi uma era glacial, ou era do gelo , um período de baixas temperaturas globais em que grandes camadas de gelo se formaram nos pólos da Terra e repetidamente avançaram e recuaram com as mudanças de temperatura. Os leões das cavernas receberam esse nome porque seus fósseis são freqüentemente descobertos em cavernas, mas não se acredita que as cavernas tenham sido suas habitações habituais. Em vez disso, os cientistas acreditam que geralmente viviam em pastagens e florestas de coníferas, onde caçavam presas como cavalos, veados e bisões. Em alguns casos, eles podem ter caçado ursos e mamutes peludos também.

O tipo mais antigo é o leão das cavernas europeu do início do Pleistoceno Médio, ou Panthera leo fossilis. O fóssil mais antigo conhecido desta subespécie tem cerca de 700.000 anos, embora existam fósseis muito semelhantes na África 1.000.000 de anos mais velhos. Panthera leo fossilis era significativamente maior do que os leões de hoje.

Seu sucessor foi Panthera leo spelaea , também chamado de leão das cavernas europeu do Pleistoceno Superior ou leão das cavernas da Eurásia. Esta espécie subespécie surgiu por volta de 370.000 anos atrás e acredita-se que tenha morrido cerca de 12.000 a 14.000 anos atrás, embora haja algumas evidências sugerindo que alguns bolsões delas sobreviveram até apenas alguns milhares de anos no passado. Seu habitat se estendia por grande parte do norte da Eurásia, da Península Ibérica e as Ilhas Britânicas no oeste até a Sibéria e as costas do Oceano Pacífico no leste.

Panthera leo spelaea era menor do que seu antecessor, embora ainda maior do que o leão moderno médio. Esta subespécie foi o tema de pinturas rupestres, entalhes e esculturas criadas por humanos do Paleolítico, que os retratam com pelo que se assemelha a uma versão menor das crinas dos leões machos de hoje. Algumas pinturas também os retratam caçando em grupos, o que também é uma característica dos leões modernos, mas é raro entre os felinos.

Uma subespécie intimamente relacionada foi o leão das cavernas de Beringue, ou Panthera leo vereshchagini . Esses animais habitavam o que hoje é o Alasca, o norte do Canadá e o nordeste da Rússia. Eles são um pouco maiores do que seus primos europeus, mas são muito semelhantes geneticamente e provavelmente cruzam em grande medida.

Panthera atrox , o leão americano, é a única forma de leão das cavernas que, na verdade, é uma espécie separada dos leões modernos. Era um animal enorme, ainda maior do que Panthera leo fossilis e cerca de 25% maior do que um leão moderno. Seu habitat cobria a maior parte das Américas Ocidentais, desde o Alasca até o extremo sul do Peru. Como outros leões das cavernas, ele orava por herbívoros grandes e médios.