Os relâmpagos secos causam centenas de incêndios florestais todos os anos.

O relâmpago seco é a iluminação que atinge sem nenhuma chuva. Obviamente, relâmpagos “secos” são um pouco redundantes, já que os relâmpagos geralmente não são particularmente úmidos, mas o termo se popularizou porque é muito descritivo. A região oeste dos Estados Unidos é famosa por seus raios secos, que provocam centenas de incêndios florestais a cada ano, alguns dos quais crescem perigosamente.

O chamado raio seco é comum nas áreas ocidentais dos EUA

Em uma tempestade normal , o raio cai enquanto a chuva cai das nuvens de tempestade, geralmente acompanhada pelo som de um trovão. Quando o raio atinge o solo, pode causar uma faísca de chama, mas a chuva que cai com o raio apaga o fogo antes que ele tenha chance de se espalhar. Em uma tempestade seca, a chuva é produzida, mas nunca atinge o solo.

Em muitos estados ocidentais, as tempestades tendem a se formar extremamente altas, o que significa que a chuva pode passar por uma zona de ar quente em seu caminho para o solo. O ar seco e quente faz com que a chuva evapore, devolvendo a nuvem e alimentando a tempestade, ao mesmo tempo que garante que ela não atinja o solo para apagar incêndios causados ​​por raios. Essas tempestades também são frequentemente acompanhadas por micro-explosões secas, rajadas de ar frio que descem das nuvens e se espalham rapidamente quando atingem o solo, causando rajadas de vento ao longo da superfície da Terra.

Como se pode imaginar, raios secos e micro-explosões secas podem ser uma receita para o desastre. Mesmo quando o raio atinge o solo para provocar um incêndio, uma rajada de vento pode empurrar as margens do incêndio, fazendo com que ele se espalhe rapidamente. Em áreas onde a cobertura do solo e as florestas não são bem manejadas, condições de incêndio explosivas podem surgir durante tempestades com raios secos , cobrindo rapidamente o terreno e às vezes até prendendo o pessoal de combate a incêndios.

Geralmente, o risco de raios secos pode ser previsto com antecedência, com os meteorologistas usando os dados existentes para prever tempestades secas. Nesses casos, podem ser emitidos avisos para alertar as pessoas sobre o risco de incêndio, e o risco de tempestades imprevisíveis leva muitas comunidades a encorajar os cidadãos a criar aceiros em torno de suas casas, mantendo a cobertura do solo e a grama bem aparada. Em áreas onde raios secos são especialmente comuns, os códigos de construção também podem incluir proteções contra incêndio embutidas, para diminuir a probabilidade de incêndios em estruturas.