As saprófitas secretam enzimas que ajudam a quebrar as folhas caídas.

O termo saprófito se refere ao tipo de alimento que um organismo vivo come. Sapro significa podre em grego e phyte significa planta, então um saprófito come matéria orgânica morta. Algumas bactérias, várias plantas e a maioria dos fungos são saprófitas . Esses organismos podem converter a matéria orgânica morta em formas que são mais fáceis de serem metabolizadas por outros organismos, tornando-as essenciais para a manutenção de um ambiente saudável. Eles também são chamados de sapróbios.

Os fungos são um exemplo de saprófitas.

As saprófitas são benéficas para o meio ambiente, pois decompõem plantas e animais mortos. A energia e o material orgânico no material orgânico morto e em decomposição podem então ser convertidos em energia e nutrientes reciclados . Os saprófitos também fazem parte de um grupo maior de organismos chamados heterótrofos, o que significa que devem obter nutrientes do meio ambiente. Eles não podem produzir seus próprios nutrientes, ao contrário de outros organismos que podem coletar energia de processos como a fotossíntese .

Alguns fungos são saprofíticos. Eles comem o material morto e o transformam em dióxido de carbono, nutrientes que ajudam a produzir mais fungos e outras moléculas orgânicas. O excesso de moléculas orgânicas produzidas pelo saprófito é liberado no meio ambiente e essas substâncias enriquecem o solo. Algumas dessas moléculas são ácidos orgânicos, que não são facilmente decompostos e podem permanecer no solo por séculos.

Um saprófito pode geralmente comer substâncias como celulose e lignina da madeira, que são indigestíveis para muitos organismos. As moléculas que os fungos produzem estão em uma forma que é mais fácil para outros organismos utilizarem. Geralmente, os fungos crescem como filamentos longos e finos que se projetam para fora porque cobrir mais terreno permite que as células encontrem mais matéria orgânica para comer. Os fungos saprofíticos também são usados ​​na fabricação de queijos e alguns, como o Penicillium notatum , chegam a produzir antibióticos . A maioria dos fungos saprofíticos não causa doenças em humanos.

As bactérias também são separadas em grupos, dependendo de onde obtêm seus nutrientes. Uma espécie bacteriana saprofítica desempenha um papel semelhante às espécies de fungos na reciclagem de nutrientes. As bactérias que vivem nos estômagos dos animais e quebram a matéria orgânica morta são chamadas de simbiotes em vez de saprófitas.

Certas plantas são saprófitas. Isso inclui algumas espécies de orquídeas. Várias plantas que se reproduzem enviando esporos são saprofíticas durante um estágio de seus ciclos de vida. Algumas plantas saprofíticas nem mesmo se parecem com plantas. Por exemplo, a subfamília monotropóide pode se parecer com cogumelos, embora ainda tenha flores.