As bacias oceânicas são às vezes consideradas as contrapartes submarinas dos continentes.

Uma bacia oceânica é uma das várias estruturas formadas pela crosta oceânica. Mais especificamente, é uma depressão em forma de disco sob o nível do mar , permitindo que a água do mar flua para dentro dela. É limitado por margens continentais, que se estendem em direção ao mar em vários graus de inclinação; essa inclinação determina a quantidade de água que flui para as bacias. As bacias oceânicas contêm os oceanos da Terra, que por sua vez contêm cerca de 97% do suprimento de água da Terra. Da mesma forma, os cinco maiores oceanos do mundo têm, cada um, suas bacias correspondentes com nomes semelhantes.

O Mar do Japão é um exemplo de uma bacia menor.

As bacias oceânicas são às vezes consideradas a contraparte submarina dos continentes, sendo a última a estrutura geológica primária acima do nível do mar e a primeira abaixo dela. Mesmo características como montanhas continentais, cadeias de vulcões, planícies e vales têm suas contrapartes oceânicas. As montanhas subaquáticas são chamadas de montes submarinos, as cadeias vulcânicas são chamadas de dorsais meso-oceânicas e os vales são conhecidos como trincheiras oceânicas. As contrapartes subaquáticas, entretanto, são geralmente várias vezes maiores do que aquelas acima do nível do mar. Isso é compreensível, porém, quando se leva em conta que os oceanos cobrem cerca de 71% da superfície da Terra, em contraste com a massa continental de apenas 29%.

Outra semelhança compartilhada por um continente e uma bacia oceânica é sua tendência a mudar de tamanho. Existem diversos fatores que contribuem para a alteração do tamanho das bacias terrestres, assim como muitos fatores que afetam o tamanho dos continentes. A erosão é frequentemente considerada um fator importante na contribuição para o encolhimento de uma bacia oceânica, juntamente com a sedimentação dos tributários oceânicos e os movimentos das placas tectônicas. Algumas das características de uma bacia ativa incluem a presença de uma dorsal meso-oceânica elevada, ou uma zona de subducção próxima, ou um limite entre duas placas tectônicas .

As bacias do Ártico e do Oceano Atlântico, por exemplo, são bacias em constante crescimento devido à constante atividade tectônica em seus respectivos territórios. A bacia do Oceano Pacífico, por outro lado, está diminuindo constantemente. Estes, quando combinados com a mesma atividade tectônica que leva à mudança das fronteiras continentais, são os principais fatores por trás do que é chamado de deriva continental, ou o processo de diferentes massas de terra movendo-se lentamente para mais perto ou mais longe umas das outras. Uma bacia oceânica que carece de qualquer um desses fatores não muda de tamanho e é considerada inativa. Várias bacias menores, como as que controlam o Golfo do México, o Mar do Japão e o Mar de Bering, estão inativas há centenas, talvez milhares de anos.