Jovem panda gigante em uma árvore.

Uma espécie protegida é qualquer planta ou animal que um governo declara por lei para garantir proteção. A maioria das espécies protegidas são consideradas ameaçadas ou em perigo. Nestes casos, o governo estabelece certas regras em relação à espécie, que se violadas, podem resultar em multas ou processo criminal. As leis de proteção de espécies variam de governo para governo. Nos Estados Unidos, as leis estaduais podem declarar uma espécie protegida, enquanto as leis federais não. Na maioria dos casos, uma espécie protegida declarada federalmente deve ser respeitada pelo estado.

As baleias são consideradas uma espécie protegida, embora alguns governos tenham reiniciado a caça às baleias.

O ímpeto por trás das leis de proteção é o risco de extinção de espécies. Ecologistas demonstraram que perder até mesmo a menor das espécies pode ter um efeito direto no resto da população de plantas e animais. Por exemplo, uma grama comida por um animal específico se extingue devido à destruição do habitat. O animal pode morrer como resultado de não encontrar sua fonte de alimento disponível, causando mais interrupções na cadeia alimentar.

As baleias jubarte tornaram-se uma espécie protegida depois de serem caçadas até quase a extinção.

Enquanto alguns animais se adaptam encontrando novas fontes de alimento, outros não. A destruição das florestas de bambu , por exemplo, na China, reduziu muito a população de pandas. Os cientistas descobriram que os pandas comiam diferentes tipos de bambu em diferentes épocas do ano. Mesmo uma pequena perda de bambu foi significativa para o panda, que agora está à beira da extinção.

Os pesticidas contribuem para a poluição do ar e da água, o que prejudica várias espécies.

As leis de proteção de espécies podem incluir disposições para deixar os habitats de algumas espécies protegidas intactas. Eles também podem incluir disposições relativas à caça, pesca ou mesmo invasão de uma área onde vive uma espécie protegida. Algumas leis são promulgadas para remover predadores introduzidos de uma área, na verdade encorajando a caça ou captura de animais que não pertencem ao habitat.

As baleias jubarte ainda foram mortas por alguns países depois que os EUA as declararam protegidas.

O quoll oriental, um pequeno marsupial, já foi comum a toda a Austrália, mas agora só é encontrado na Tasmânia. Quando os europeus começaram a fazer caça à raposa na Austrália, várias raposas sobreviveram e começaram a comer a aveia. Cada ano existem menos e menos quoll. Há uma pequena população de raposas na Tasmânia que os ambientalistas temem que acabe se apoderando e destruindo o resto do povoado oriental.

A destruição das florestas de bambu pode reduzir muito a população de espécies.

Freqüentemente, os humanos são mais indicados para fazer com que as plantas ou animais se tornem protegidos. Ao construir em áreas anteriormente intocadas, frequentemente destruímos habitats. Na maioria dos casos, destruímos indiretamente o habitat por meio da poluição . Produtos químicos derivados de muitas fontes são as formas mais comuns de poluentes. Cosméticos, produtos de limpeza, pesticidas e combustíveis contribuem para poluir a água e o ar, reduzindo as populações de espécies.

Os tigres são protegidos em toda a Ásia.

As leis de proteção de espécies tendem a visar especificamente a manutenção de habitats, mas existem alguns problemas. Nem todos os países honram a proteção de determinadas espécies. Isso é particularmente importante para os animais que vivem no mar. Quando os Estados Unidos declararam as baleias jubarte como espécie protegida, alguns países ainda as capturaram e mataram.

Um governo não pode impedir outro governo de reduzir o número de espécies protegidas. A pressão aplicada por vários governos pode convencer aqueles que não reconhecem o status de proteção de um animal a fazê-lo. Mas as opiniões divergem sobre quando uma espécie se recuperou o suficiente para não garantir proteção. Recentemente, alguns governos começaram a caça às baleias novamente, independentemente de seu status de proteção.

O peixe-boi da Flórida é uma espécie protegida.

Os países debatem essas questões internamente. Nos Estados Unidos, muitos acreditam fortemente que a invasão de habitats de espécies protegidas deve ser desencorajada a todo custo. Outros acreditam que os humanos têm direitos sobre os animais ou plantas. Atender à indústria é mais importante do que proteger uma espécie. Esse cisma de opinião tende a romper as separações políticas entre democratas e republicanos. Os democratas são mais propensos a apoiar leis ambientalmente corretas, enquanto os republicanos tendem a apoiar mais os direitos das empresas. Embora esses estereótipos políticos tendam a ser verdadeiros, há democratas e republicanos em ambos os lados das questões.

Since the election of President George W. Bush, environmentalists have been frustrated by what they perceive as a lack of support in declaring plants and animals protected. Environmentalists believe that urgency is often required to save a species from extinction, and feel this sense of urgency is not shared by enough politicians and citizens.