Uma pulga d’água tem apenas uma relação distante com as pulgas terrestres, mas leva o nome de seus movimentos semelhantes aos das pulgas.

A pulga d’água é um crustáceo microscópico que recebe seu apelido dos movimentos bruscos e semelhantes aos de uma pulga que faz enquanto nada. Membro do gênero daphnia e da ordem Cladocera, o crustáceo é apenas remotamente aparentado com pulgas terrestres. Mais de 600 espécies foram descritas e catalogadas em 2011 e espera-se que muitas outras espécies sejam identificadas.

As pulgas d’água consomem matéria orgânica encontrada no fundo dos riachos, bem como bactérias que flutuam na água.

A estrutura corporal do crustáceo, um artrópode, é semelhante à de outros insetos por ser dividida em segmentos. Essas áreas separadas são difíceis de detectar na maioria das espécies de pulgas d’água, no entanto, porque os segmentos tendem a estar quase ou totalmente fundidos. Como outros insetos, esse organismo possui um exoesqueleto e de três a seis pares de patas. Eles têm olhos e antenas compostos. Sua cabeça é geralmente inclinada para baixo em direção ao resto do corpo, uma divisão tipicamente indicada por um pequeno entalhe ou sulco.

As pulgas d’água vivem em vários ambientes aquáticos, como rios, lagoas, lagos de água doce e riachos. Algumas espécies vivem em pântanos ácidos. Eles são, no entanto, principalmente moradores de água doce.

As pulgas terrestres, que picam e sugam o sangue de humanos e animais, são diferentes das pulgas d’água.

Várias espécies têm diferentes ciclos de vida e durações de vida. Sua longevidade geralmente depende da temperatura de seu ambiente aquático. A expectativa de vida média para diferentes espécies de dáfnias varia de 29 dias a 108 dias, com a expectativa de vida máxima sendo não mais do que cerca de um ano.

Os hábitos alimentares da pulga d’água são semelhantes aos de muitas criaturas aquáticas. Dependendo de sua espécie e localização, eles comem vários pequenos organismos, como minúsculos crustáceos e rotíferos , e partículas orgânicas e criaturas como algas da água em que vivem. O crustáceo é um filtro alimentador que consome resíduos orgânicos, como bactérias que flutuam na água. Eles também consomem matéria orgânica encontrada no fundo de lagos e riachos. Como parte do círculo aquático da vida, peixes e sapos costumam se alimentar de pulgas d’água.

Algumas pulgas d’água vivem em pântanos ácidos.

A maioria das pulgas d’água são assexuadas e se reproduzem por partenogênese, o que significa que o crescimento embrionário e a fertilização ocorrem sem a necessidade de fertilização do macho. Em algumas espécies e sob certas condições, os machos – que são consideravelmente menores do que as fêmeas – são obrigados a fertilizar os ovos. Esta é, no entanto, a exceção. Enquanto algumas espécies são abundantes, outras estão ameaçadas de extinção. A estabilidade de uma determinada população depende das condições do local em que a espécie reside.