Vassalo é a relação que, nos tempos antigos, um indivíduo mantinha com seu senhor . Esse vínculo implicava lealdade e, por sua vez, dependência e submissão : o vassalo devia prestar assistência militar e política ao senhor, que em troca lhe dava terras para seu usufruto.

A vassalagem era regulada por contrato bilateral (com obrigações para ambas as partes). Se o vassalo ou senhor cometeu uma violação grave, o vínculo poderia ser dissolvido. É importante ressaltar que a relação foi forjada entre dois homens livres (um plebeu e um nobre, ou um nobre de status inferior e um nobre de status superior).

Tudo começou por meio de uma cerimônia de homenagem e investidura , na qual o referido contrato foi consagrado para que a relação de vassalagem começasse a vigorar. Em suma, o vassalo tinha que pousar as mãos nas do senhor e declarar-se “seu homem”, bem como jurar fidelidade a ele .
Então, o senhor deu ao vassalo um galho ou um punhado de terras para simbolizar as terras que ele lhe daria.
Além do serviço militar , o vassalo prometeu oferecer ajuda financeira e conselhos a seu senhor; o outro, por sua vez, prometeu-lhe proteção militar, defesa e manutenção judicial, além das terras.
Não deve ser confundido entre servidão e vassalagem. No primeiro caso, o servo era quase um escravo e seu senhor feudal poderia vendê-lo junto com as terras que explorava. Na vassalagem, o vínculo era entre pessoas de classe semelhante.
Apesar dessas diferenças, é importante notar que a vassalagem era voluntária apenas em seus primeiros dias ; à medida que os senhores se tornavam cada vez mais poderosos, eles finalmente conseguiram tornar esse regime obrigatório , de modo que nenhum homem poderia decidir não se submeter a ele.
Muitas vezes, os vassalos de um lorde eram, por sua vez, senhores de outros vassalos. Isso significa que uma pessoa pode ser vassalo em relação a outra, mas simultaneamente tem os privilégios de senhor antes de outros súditos. Assim, foi criada uma pirâmide social encabeçada pelo imperador ou rei.
Esta pirâmide , muitas vezes chamada de feudal ou vassalagem , representava uma rede de relações feudo-vassalos ou vassalos, caracterizada pelas promessas explicadas acima.
No topo de uma pirâmide feudal ficava o imperador, seguido pelos reis, a alta nobreza (condes, marquês e duques), a nobreza intermediária (senhores) e, finalmente, a baixa nobreza (barões, viscondes, cavaleiros, infanzons, escudeiros e hidalgos, entre outros). Em cada nível da pirâmide, o tamanho do feudo também era particular, podendo abranger, por exemplo, uma aldeia, uma região ou toda uma região.

Os historiadores argumentam que a vassalagem começou a declinar quando os impérios perderam o poder e a autoridade foi descentralizada. Muitos feudos, neste contexto, tornaram-se hereditários . Por fim, essa relação social foi dissolvida e outros tipos de laços políticos e econômicos começaram a surgir, muitas vezes governados pela instituição conhecida como mercado .
Con respecto a la etimología de la palabra vasallo, podemos decir que su origen más remoto se encuentra en los términos gwas (en galés, «sirviente» o «joven»), foss (en irlandés, «sirviente») y goaz (en bretón, «hombre» o «sirviente»). Por otro lado, esto también la relaciona con la raíz indoeuropea wasso-, la cual servía para denotar el concepto de «joven escudero».
De todo esto surgió vassus, el término del latín clásico para denominar a los «sirvientes», el cual más tarde derivó en vassallus, ya en el latín medieval. En las lenguas galorromances también existió vassellitus, un diminutivo de vassallus para hablar de un «joven noble», un «paje» o un «escudero».