Vassalo é aquele que, nos tempos antigos, era obrigado a pagar feudo . Era o assunto de um soberano ou qualquer outro tipo de governo supremo, e estava ligado a algum senhor (nobre) por um vínculo de vassalagem.

O conceito é típico do feudalismo , um sistema de organização social que prevaleceu na Europa Ocidental entre os séculos IX e XV . Essa sociedade se baseava no cultivo da terra pelos servos ou vassalos, que deviam entregar parte de sua produção ao senhor (que, por sua vez, era leal a um rei).
O vassalo era aquele que pedia proteção a um nobre de posição superior (do ponto de vista da hierarquia social) e a quem jurava lealdade a seu favor. Ambos estabeleceram um contrato de vassalagem que implicava obrigações mútuas.

O senhor concedeu o usufruto de feudo ao vassalo, que o administrou e aproveitou os seus rendimentos, embora sem possuir os bens. O homem recebia em troca parte da produção agrícola.
Era possível formar uma pirâmide de vassalagem , com várias relações entre senhores e vassalos. No topo estava o imperador e abaixo, sucessivamente, estavam os reis, duques ou condes, os senhores de grandes feudos, etc.
Atualmente, a noção de vassalo é usada para nomear o indivíduo que é dependente de outra pessoa ou que reconhece outro súdito como superior . Por exemplo: “Odeio esses milionários que têm dezenas de vassalos ao seu redor dispostos a obedecer aos seus caprichos . ”
A queda da vassalagem
A pirâmide feudal começou a se dissolver de seu ápice, quando o Império Carolíngio teve que enfrentar as disputas internas de seus herdeiros ao longo de 800. Ao mesmo tempo, o feudalismo começou a perder força, pois os vassalos gozavam de mais direitos. Eventualmente, os senhores perderam a possibilidade de desvincular os vassalos dos feudos, já que estes se tornaram hereditários.
Esse fenômeno de enfraquecimento do vínculo entre vassalos e senhores feudais, originado na instituição imperial, só se expressou legalmente após vários séculos, quando os reis foram reconhecidos como imperadores em seus próprios reinos . Para tanto, ajudou muito o legado do direito romano, que foi redescoberto por glossários, compiladores e advogados da escola bolonhesa. Em suma, os reis eram considerados vassalos do pontífice, mas estavam desligados da relação feudal com os imperadores.

Algo semelhante aconteceu com alguns dos mais importantes membros da nobreza, que se tornaram soberanos plenos de direito ( de jure , como aconteceu com o reino de Portugal, que deixou de ser um concelho de Leão) ou de facto ( de facto , como o estado da Borgonha ou condados da Catalunha).
As relações entre vassalos e senhores podiam ser muito peculiares: o rei da França era o senhor do rei da Inglaterra; o Rei da Polônia (com suas terras na Prússia), do Margrave de Brandemburgo, que por sua vez era vassalo do imperador romano germânico. Em muitos casos, o verdadeiro poder detido por cada parte não correspondia à sua posição no contrato feudal, mas era exatamente o contrário.
Asimismo, la excomunión (poder de la Iglesia de expulsar permanente o temporalmente a un individuo de la confesión) daba la posibilidad de pasar por alto las obligaciones como vasallo; esto la convirtió en un poderoso recurso de las autoridades eclesiásticas, que no dudaron en usar en varias ocasiones.
Por último, cabe mencionar que en la Baja Edad Media se notó aún más la disolución del lazo entre vasallos y señores, en especial a raíz de la crisis del Siglo XIV, cuando se dio una marcada separación entre los altos nobles y los bajos nobles empobrecidos, paralelamente a un fortalecimiento del poder real y un crecimiento político de la burguesía de las ciudades.