A vermiculita assume a forma de camadas cristalinas como a mica.

Vermiculita é um mineral basáltico hidratado com algumas propriedades incomuns que o tornaram popular na fabricação industrial desde o início do século XX. Muitos consumidores provavelmente interagem com a vermiculita, já que ela é usada como enchimento em uma ampla gama de produtos e também pode ser encontrada em materiais como isolamento, materiais absorventes e misturas de solo. O contato direto com a vermiculita é relativamente raro, uma vez que é usada como constituinte e não como ingrediente principal, embora as pessoas que trabalham com algumas formas de isolamento possam manusear a vermiculita.

Vermiculita é um mineral basáltico hidratado.

Existem duas coisas interessantes sobre a vermiculita que tornam o mineral desejável para os fabricantes. O primeiro é sua estrutura física, que assume a forma de camadas cristalinas como a mica . O segundo é a água presa dentro da vermiculita. Se o mineral for aquecido, a água se transforma em vapor, forçando o mineral a se expandir, e as camadas se desdobram como um acordeão, criando fios de um material muito leve e poroso. Quando a vermiculita é usada, geralmente é aquecida para expandi-la, em um processo conhecido como esfoliação.

O nome “vermiculita” é derivado da palavra latina para verme, uma referência aos fios de material vermiculita que se formam quando a vermiculita é esfoliada. Essa propriedade era bem conhecida das pessoas no século 19, embora tenha sido tratada como uma novidade, em vez de um mineral potencialmente útil, até que as pessoas perceberam seu potencial para coisas como isolamento e mistura de concreto. O mineral foi batizado, incidentalmente, por Thomas Webb em 1924. É mais formalmente conhecido como silicato de ferro laminar hidratado de magnésio- alumínio- ferro, o que é bastante complicado.

Algumas pessoas levantaram questões de saúde sobre vermiculita. O mineral em si não é prejudicial, mas geralmente contém impurezas que não são saudáveis, como o amianto . Além disso, o processo de esfoliação pode gerar fibras de silicato que podem ser perigosas para inalar. Como a remoção de impurezas do mineral não é realmente viável, as pessoas devem manusear a vermiculita com cuidado para reduzir a exposição potencial a riscos à saúde. Ao manusear substâncias como isolamento, deve-se usar proteção para o nariz e a boca para que as pessoas não inalem pequenos fragmentos de silicatos que podem danificar seus pulmões.

Uma das maiores fontes de vermiculita historicamente foi uma mina de propriedade de WR Grace em Libby, Montana. Embora essa mina já esteja fechada, a vermiculita pode ser encontrada em outras regiões dos Estados Unidos, como a Virgínia. Existem também grandes minas na África do Sul, China e Austrália. Dependendo de onde é extraído, o mineral pode ter mais ou menos impurezas.