As vértebras são os ossos curtos que constituem a coluna vertebral . Essas estruturas ósseas são articuladas entre si.

Os discos intervertebrais funcionam como uma separação entre as vértebras. São estruturas cartilaginosas que atuam como ligamentos e que, por sua vez, permitem que as vértebras realizem determinados movimentos.
Um ser humano adulto tem vinte e quatro vértebras , enquanto uma criança tem trinta e três vértebras . Isso ocorre porque, na idade adulta, os ossos do cóccix e do sacro se unem, fundindo assim quatro vértebras coccígeas de um lado e cinco vértebras sacrais do outro.

Se analisarmos a coluna vertebral humana começando pela parte inferior, o cóccix ou cóccix aparece primeiro e depois o sacro . Em seguida, encontramos as cinco vértebras lombares , as doze vértebras torácicas e as sete vértebras cervicais , nessa ordem.
É importante mencionar que a maioria das vértebras possui uma estrutura semelhante. As exceções são a primeira e a segunda vértebras cervicais (o atlas e o eixo ), cujas características são ligeiramente diferentes.
Enquanto as vértebras cervicais constituem o pescoço , as vértebras torácicas fazem parte do tórax e têm as costelas fixadas a elas. Abaixo da última vértebra torácica e acima do sacro estão as vértebras lombares.
Dentre as funções das vértebras, deve-se destacar que esses ossos permitem que uma pessoa fique em pé , por exemplo. Eles também fornecem proteção para a medula espinhal . As vértebras, por outro lado, podem sofrer de vários distúrbios e condições, como doenças, traumas e infecções.
Curiosamente, a maioria das lesões nas vértebras são causadas por acidentes de trânsito, quedas ou pancadas no meio da prática de um esporte e agressões no combate corpo-a-corpo. Isso pode indicar que nos tempos antigos, muito antes da civilização como a conhecemos hoje, é provável que nossos ancestrais não tenham sofrido esse tipo de dano com tanta frequência.
A medula espinhal é uma estrutura frágil semelhante a um tubo que se origina de onde termina o tronco encefálico e continua até chegar à base da coluna vertebral. É composto por uma série de nervos que transportam mensagens de entrada e saída que viajam entre o cérebro e outras partes do corpo. Como se pode imaginar, uma lesão na medula espinhal tem o potencial de afetar as vértebras , bem como os nervos espinhais, cujas raízes estão entre as vértebras.

Como a coluna vertebral protege e envolve a medula espinhal, qualquer lesão na primeira ou em seu tecido conjuntivo (ligamentos ou discos intervertebrais) também afeta a segunda. Alguns exemplos desse dano indireto são os seguintes:
* separação completa (também conhecida como deslocamento ) das vértebras adjacentes;
* fraturas;
* subluxação (isto é, um desalinhamento parcial) das vértebras adjacentes;
* distensão dos ligamentos de conexão, que são constituídos por tecido conjuntivo e situam-se entre as vértebras adjacentes;
Ante la sospecha de que una persona haya sufrido una lesión como las descritas más arriba, el médico deberá realizar pruebas de diagnóstico como una radiografía (por lo general, se hace inmediatamente después de que se produzca la lesión, en la sala de urgencias), una tomografía computarizada (de manera independiente a la radiografía; ofrece un grado mayor de precisión para observar las lesiones en los huesos) o una resonancia magnética nuclear (la más indicada para los daños a la médula espinal y la columna vertebral). Cabe señalar que esta última prueba no se puede realizar en pacientes con dispositivos tales como los marcapasos.