Do latim virtus ( “força” ou “virtude” ), virtual é um adjetivo que, em seu sentido original, se refere àquilo que tem virtude para produzir um efeito, embora não o produza no presente.

O conceito, entretanto, está atualmente associado ao que tem existência aparente, ao contrário do que é real ou físico . Este termo é muito comum no campo da informática e tecnologia para se referir à realidade construída por meio de sistemas ou formatos digitais.
O sistema tecnológico que permite ao usuário ter a sensação de estar imerso em um mundo diferente do real é conhecido como realidade virtual . Essa ilusão é produzida graças aos modelos criados por um computador que o usuário contempla através de um capacete especial. Embora a realidade virtual tenha nascido para ser aplicada em videogames, atualmente é útil em áreas como medicina e transporte.

A realidade virtual não tem uma origem bem definida, provavelmente porque foi a convergência de várias ideias e descobertas ocorridas desde meados do século XIX, muito antes da existência dos computadores que conhecemos e usamos hoje. Aqui estão alguns marcos ao longo dos últimos dois séculos, que certamente representam pontos indispensáveis ​​no caminho para esta tecnologia fascinante:
+ 1838 : Charles Wheatstone, um inventor da Grã-Bretanha, criou o primeiro estereoscópio, dispositivo capaz de reproduzir imagens estáticas em três dimensões. Era um sistema de aparência semelhante a um par de óculos, no qual duas fotos da mesma cena eram colocadas, cada uma tirada de um ângulo diferente, para simular a visão do olho humano.
+ 1929 : pela primeira vez na história foi possível treinar virtualmente futuros pilotos das Forças Armadas norte-americanas, graças à criação de um simulador de vôo. Chamava-se Link Trainer (embora também fosse conhecido pelo nome de Blue Box) e era absolutamente mecânico.
+ Década de 1930 : semelhante à invenção anterior, os primeiros simuladores mecânicos foram criados na América para estudar as enchentes de barragens e rios.
+ 1945 : com o uso do primeiro computador com tecnologia eletrônica, conhecido como ENIAC, foi possível pela primeira vez simular a trajetória de projéteis. Isso foi posteriormente aplicado ao projeto Manhattan, para simular explosões.
+ 1958 : a empresa Philco desenvolveu um headset de realidade virtual, que traduzia os movimentos realizados pelo usuário.
+ 1965 : um artigo de jornal intitulado ‘ The Ultimate Display “(” The Best Screen “) escrito por Ivan Sutherland descreveu a realidade virtual como um conceito, mas sem usar o termo em si.

+ 1967 : É fundada a empresa Evans & Sutherland , desenvolvedora do primeiro programa de criação de mundos virtuais com modelos tridimensionais.
+ 1970 : foi criada uma luva que permitia a movimentação em um mundo virtual.
+ 1979 : o primeiro simulador de vôo totalmente computadorizado foi revelado.
+ 1984: en el libro «Neuromancer«, una novela de William Gibson, se utilizó el término «ciberespacio» por primera vez, para referirse a un mundo virtual.
Otras acepciones
Una mascota virtual, por otra parte, es un compañero digital creado con el objetivo de acompañar y entretener a las personas. No tiene más forma física que el hardware donde se ejecuta, que suele ser un pequeño dispositivo electrónico. El usuario debe alimentar y cuidar a la mascota virtual para evitar que “muera”.
Una biblioteca virtual es aquella que alberga obras digitales en diversos formatos (.doc, .pdf). A través de Internet, estas bibliotecas se encuentran disponibles para gente de todo el mundo.
El sexo virtual, por último, es una forma de relación erótica que implica la ausencia de contacto físico y que aprovecha las características de las tecnologías de la comunicación y la información (TIC) para llevarse a cabo.