A palavra francesa vitalisme chegou a castelhano como vitalismo . O termo é usado para se referir à doutrina que, para dar uma explicação sobre os fenômenos biológicos, vai além da matéria e usa uma força própria dos seres vivos .

De acordo com o vitalismo, os organismos vivos possuem uma força vital imaterial que lhes permite diferenciar-se dos objetos inanimados. Essa força não é a energia que a física reconhece, mas um impulso diferente que torna a vida possível.
Para o vitalismo, portanto, a essência do vivente não reside na matéria. O elemento que faz a diferença é o que o filósofo e escritor francês Henri Bergson chamou de élan vital : força vital . Esse impulso não pode ser explicado pela química ou pela física.

A força vital postulada pelo vitalismo pode ser associada a conceitos como espírito ou alma e é o que diferencia os vivos dos inertes. Nesse sentido, quando uma pessoa morre, ela basicamente perde sua força vital.
As origens do vitalismo podem ser traçadas anos antes do século XIX , embora tenha começado a se expandir na segunda parte desse século e se consolidado no início do século XX . No campo da biologia , vitalismo significava transcender fenômenos físico-químicos e sustentar que a principal diferença entre um ser vivo e um elemento inorgânico é a força vital, um princípio irredutível.
Já na filosofia , o vitalismo aparece como uma tendência que afirma que a vida carece de um fundamento externo a ela. Desta forma, o valor da vida está localizado na própria vida.
A lista de estudiosos que representaram o vitalismo ao longo da história é muito ampla. O nome que se destaca é o de John Jacob Berzelius , químico nascido na Suécia em 1779, considerado o principal promotor da corrente . Mas não podemos deixar de citar os médicos Georg Ernst Stahl e Téophile de Bordeu , os médicos Samuel Hahnemann e Xavier Bichat ou, mais recentemente, o psicanalista Wilhelm Reich .
Reich relacionou o conceito de impulso vital com outro de sua autoria, o orgone . É um tipo de energia esotérica que ele propôs na década de 1930 e que seu discípulo Charles Kelley continuou a desenvolver após sua morte em 1957. Era considerada uma substância presente em toda parte e desprovida de massa, semelhante ao éter luminífero, embora mais próxima do vital energia do que matéria inerte.

Outras personalidades reconhecidas que dedicaram parte de seu trabalho de pesquisa ao vitalismo foi Friedrich Nietzsche , uma das figuras mais relevantes da filosofia ocidental. Está precisamente enquadrado neste movimento segundo o qual a vida é um valor fundamental. Nietzsche se opôs às idéias da filosofia grega que desprezam as coisas terrenas por pertencerem ao mundo aparente e também à ênfase na racionalidade de nossa espécie.
Sua versão do vitalismo entende a vida como a única coisa que tem valor próprio e considera que os demais elementos servem à vida . Esse valor é emocional e biológico, com foco especial no corpo, instintos, sentimentos e impulsos. Essas ideias o colocam no rol dos chamados filósofos irracionalistas , junto com Kierkegaard e Schopenhauer, porque os três criticam a racionalidade, desconfiam da razão em favor do plano das emoções. Ele também está enquadrado nos filósofos da suspeita com Freud e Marx, por “suspeitar” que a consciência não é o que nos une além de nossas diferenças.