Um animal difiodonto é definido como aquele que desenvolve duas séries de dentes ao longo de sua vida . Um primeiro conjunto denominado dentição decídua, primária ou temporária, coloquialmente conhecido como ” dentes de leite “, e um segundo conjunto denominado dentição permanente ou secundária .

A maioria dos mamíferos são difiodontos , incluindo humanos. Apenas peixes-boi, elefantes e cangurus são mamíferos polifiodontais e seus dentes são constantemente substituídos durante a vida do animal.

O número de dentes substituídos em difiodontes pode variar de uma espécie para outra. Em humanos, a dentição decídua consiste em 20 dentes e todos os 20 são completamente substituídos por 32 dentes permanentes :

  • Dentição provisória (20 peças) : 8 incisivos, 4 caninos e 8 molares temporários
  • Dentição permanente (32 peças) : 8 incisivos, 4 caninos, 8 pré-molares e 12 molares (os últimos 4 molares, dois na parte superior e dois na parte inferior, conhecidos como terceiros molares ou dentes do siso, podem estar ausentes ou não sair, permanecendo em 28 peças permanentes em algumas pessoas).

Os dentes de leite começam a cair entre as idades de 5 e 7 anos e são gradualmente substituídos por dentes permanentes. O processo se desenvolve desde a infância até a adolescência, embora o mecanismo fisiológico de como exatamente ocorre seja muito pouco conhecido.

A maioria dos animais vertebrados com dentes, de peixes a répteis, são polifiodontes, os difiodontes são a exceção entre os vertebrados.

Entre os polifiodontes, os crocodilos são os únicos animais que apresentam cavidade dentária na mandíbula, como os mamíferos, e a regeneração dentária é estudada para sua possível aplicação em humanos.

Os vestígios de mamíferos ancestrais mostram que também eram polifiodontes e com dentes indiferenciados . Os mamíferos tinham pouca ou nenhuma pressão seletiva para manter a substituição dentária constante, pois eram animais pequenos e de vida curta.

Ao contrário, eles evoluíram formando diferentes tipos de dentes . Primeiro os incisivos apareceram e depois os molares como os mamíferos precisavam mastigar com os dentes firmemente ancorados na mandíbula, fortes e dispostos em uma fileira completa sem lacunas para poderem esmagar.

Peixes-boi, elefantes e cangurus são mamíferos que permanecem polifiodontes. Eles não têm uma diferenciação clara entre molares e pré-molares, e novos dentes crescem na parte de trás da mandíbula à medida que dentes velhos caem na frente.