As energias renováveis são geralmente entendidas como fontes de energia que se renovam de forma natural, rápida e constante , podendo ser utilizadas indefinidamente. Costuma-se dizer que são fontes inesgotáveis de energia.

Em uma definição mais ampla, as energias renováveis incluem as fontes de energia derivadas de matérias-primas naturais , embora a renovação ou produção não seja estritamente por processos naturais. Um bom exemplo pode ser o biodiesel; A matéria-prima para a fabricação do biodiesel é a matéria orgânica de origem natural, mas sua produção não é um processo natural.

Comparando energias renováveis e não renováveis

Toda a vida no planeta Terra depende de organismos autotróficos que são capazes de extrair energia do meio ambiente para transformar matéria inorgânica em matéria orgânica, ou seja, são os organismos que realizam a produção primária .

Os produtores primários mais importantes são, de longe, os organismos fotossintéticos , incluindo todas as plantas, todas as algas e muitos grupos de microrganismos. Esses organismos absorvem energia da radiação solar e com essa energia produzem matéria orgânica a partir do dióxido de carbono (CO 2 ) e da água (H 2 O).

O restante da cadeia alimentar, incluindo a espécie humana, em última instância depende dessa matéria orgânica como fonte de energia, ou seja, depende da energia do Sol que os organismos fotossintéticos armazenam em moléculas orgânicas.

Quando um ser vivo morre, parte dessa energia fica armazenada em seus restos , e são esses restos de matéria orgânica morta que formam os chamados combustíveis fósseis , como carvão, petróleo ou gás natural , em um processo que pode durar milhões anos, daí o nome de fósseis.

Devido ao longo processo de formação dos combustíveis fósseis, eles são considerados uma fonte de energia limitada e não renovável, uma vez que suas reservas não podem ser renovadas ao ritmo de demanda das sociedades humanas . Além disso, o uso de combustíveis fósseis é a principal fonte de gases de efeito estufa . A energia nuclear é outra fonte de energia não renovável, pois gera resíduos perigosos que podem levar centenas ou milhares de anos para desaparecer. A dependência dessas fontes de energia não é sustentável .

As energias renováveis, por outro lado, são fontes de energia que se renovam constantemente ou que podem ser facilmente renovadas. Por exemplo, vento, radiação solar ou energia hidráulica . Embora as energias renováveis sejam frequentemente associadas a energias limpas, verdes ou não poluentes, alguns tipos de energia renovável podem poluir e ter um alto impacto ambiental .

Por exemplo, biomassa ou madeira podem ser consideradas energia renovável se as plantas utilizadas forem replantadas , mas sua combustão gera dióxido de carbono e outros gases de efeito estufa; ou hidrelétricas que requerem reservatórios, que, embora não poluam, podem ter um forte impacto ambiental nas bacias dos rios inferiores e em seus habitantes .

Represa de Itaipu, segunda maior hidrelétrica do mundo

Tipos de energias renováveis

Em tese, existem inúmeras fontes ou tipos de energias renováveis , embora não tenhamos capacidade de aproveitá-las todas. Entre as mais utilizadas estão:

  • Energia eólica : moinhos de vento com turbinas acopladas transformam a energia cinética do vento em energia elétrica. A fonte de alimentação é potencialmente infinita, com o impacto visual sendo uma de suas principais desvantagens.
  • Energia solar : térmica e fotovoltaica. O Sol tem pelo menos dois bilhões de anos para viver, portanto, em princípio, é uma fonte inesgotável de energia.
  • Energia marinha: a energia cinética das marés e das correntes marinhas é usada para movimentar as turbinas dos geradores. Pode ter um impacto negativo na vida aquática que usa correntes com frequência.
  • Energia geotérmica : é uma fonte de energia geograficamente muito limitada a áreas com atividade vulcânica. Ele usa água em altas temperaturas no subsolo que pode transportar minerais e substâncias tóxicas.
  • Energia hidrelétrica : a energia cinética é usada em cachoeiras para mover turbinas geradoras. Para criar cachoeiras abundantes, geralmente são instaladas em reservatórios artificiais, o que pode ser uma vantagem como reservatório de água, mas também uma desvantagem devido ao seu potencial impacto ambiental.
  • Biomassa e biodiesel : a biomassa é feita de material vegetal em decomposição e o biodiesel é feito de uma mistura de diferentes óleos vegetais. É uma fonte de energia considerada renovável e barata, mas é utilizada pela combustão para obter calor ou transformá-lo em eletricidade, e essa combustão produz um dos principais problemas que os combustíveis fósseis também apresentam: a produção de gases de efeito estufa.
  • Madeira : é uma fonte de energia renovável em ambientes controlados com repovoamento de árvores. Como a biomassa e o biodiesel, é uma fonte de energia barata, mas a combustão gera gases poluentes.

Algumas fontes de energia limpa e renovável , além de não poluírem e não se esgotarem, têm a grande vantagem de poderem ser utilizadas no âmbito doméstico , como painéis solares ou turbinas eólicas, e são capazes de fornecer energia suficiente para uma média casa.