Os organismos saprófitos, sapróbios, saprobiontes ou saprótrofos são todos nomes que se referem a organismos que se alimentam de restos de matéria orgânica digerida externamente .

Esta forma de alimentação é chamada de saprotrofia e os organismos que a utilizam são saprotróficos. O fenômeno também é conhecido como saprobiose , e os organismos que o utilizam são os sapróbios ou saprobiontes.

A grande maioria dos saprotróficos são bactérias, fungos e protozoários . Algumas plantas são conhecidas como saprófitas, por exemplo, algumas orquídeas que não fotossintetizam, mas acredita-se que sejam plantas parasitas de fungos, bactérias ou outras plantas.

O termo saprófita, da raiz grega -phyte , se referiria especificamente a plantas saprotróficas, mas é muito mais comum usá-lo para se referir à flora intestinal , embora na realidade todos esses termos sejam usados praticamente como sinônimos.

A digestão externa é a característica mais importante dos saprobiontes. E essa característica exclui muitos organismos que também se alimentam de matéria orgânica em decomposição, principalmente animais. Por exemplo, muitas espécies de besouros se alimentam de matéria orgânica em decomposição, mas ingerem a comida e a digerem dentro de seus corpos.

Digestão externa de detritos

A saprotrofia pode ser definida como um tipo de alimentação quimioheterotrófica baseada na digestão externa de detritos , ou seja, a digestão da matéria orgânica em decomposição. Saprófitas são, portanto, organismos detritívoros que realizam a digestão externa .

Para se alimentar, os sapróbios secretam enzimas digestivas para o ambiente externo . Entre elas, várias proteases, lipases e amilases que degradam proteínas, lipídios e carboidratos em seus componentes básicos prontos para serem absorvidos pelo organismo.

Dentre os mecanismos de absorção, destacam-se a fagocitose e osmose. Sapróbios que realizam osmose também são conhecidos como osmotróficos . Aqueles que realizam fagocitose são conhecidos como saprófagos .

Várias culturas saprófitas são usadas industrialmente como fonte de enzimas . Por exemplo, as culturas de Aspergillus niger são usadas para produzir pectinase, uma enzima que degrada a pectina; Esse efeito é utilizado na fabricação de muitos sucos de frutas para torná-los mais transparentes, principalmente o suco de maçã.