Alguns afluentes são pouco mais que um fio d’água.

Os afluentes são os braços de um rio, começando no alto de uma bacia hidrográfica e lentamente descendo para se juntar a outros afluentes e, eventualmente, ao rio principal, que deságua no mar. Os afluentes têm uma ampla variedade de formas e tamanhos, e o estudo dos afluentes é um tópico de interesse para alguns biólogos, porque é possível usar afluentes para acompanhar a poluição e vários organismos vivos como exóticos invasores de volta às suas origens. Você pode ver os afluentes em um mapa; procure a abertura característica de um rio no mar e, em seguida, trace-o para o interior. Todos os pequenos ramos que aparecem são afluentes.

A palavra “tributário” vem da mesma raiz que “tributo”. Ambas as palavras vêm do latim tribuere , quando significa “distribuir ou distribuir”. Em certo sentido, pode-se dizer que os afluentes estão trazendo tributos dos confins de uma bacia hidrográfica para o rio.

Conforme os afluentes se encontram, eles se tornam maiores.

Os rios são projetados para drenar bacias hidrográficas, áreas de terra que são cercadas por colinas e montanhas, criando uma bacia. As bacias hidrográficas também são chamadas de “bacias de drenagem”. A rede de afluentes que se combinam para formar um rio está ligada a inúmeras fontes de água em uma bacia hidrográfica, desde áreas que inundam no inverno até geleiras que derretem no verão. Sem afluentes e rios, as bacias hidrográficas inundariam lentamente.

Alguns afluentes são pouco mais do que gotejamentos na terra, enquanto outros são rios e riachos de tamanho considerável. Todos eles drenam água, junto com quaisquer substâncias que possam ter se dissolvido na água, como lodo , matéria orgânica em decomposição e poluição de locais como fazendas, estações de tratamento de esgoto e empresas construídas ao longo das margens do afluente.

À medida que os afluentes se encontram, tornam-se progressivamente maiores, até atingirem o tronco principal do rio. Ao longo do caminho, os sedimentos saem da água, deixando para trás uma rica camada fértil de lodo, junto com quaisquer outros materiais que o tributário possa ter recolhido. Por fim, a água chega ao oceano, onde fluirá junto com as correntes globais, evaporará e, por fim, iniciará o ciclo novamente.

Muitas nações enfrentaram séria poluição da água como resultado da crescente industrialização e das populações humanas. Os biólogos costumam usar afluentes para identificar as fontes de poluição; por exemplo, se um rio experimenta um florescimento de algas , os biólogos podem tentar isolar a seção do rio onde o florescimento está ocorrendo antes de testar os afluentes naquela seção para tentar encontrar a fonte de nutrientes que está causando o florescimento. Viajar ao longo do afluente pode revelar algo como um vazamento de esterco em uma fazenda de porcos ou escoamento de fertilizante de uma fazenda.