Essa é uma pergunta meio capciosa – tecnicamente, um raio faz as duas coisas. Vamos dar uma olhada no processo pelo qual se sabe que um raio se forma. Este fenômeno ocorre devido a uma diferença de carga entre uma nuvem de tempestade e o solo.

O relâmpago positivo viaja ao contrário, indo do solo para as nuvens.

Primeiro, a base de uma nuvem emite uma pequena descarga elétrica, chamada de líder escalonado. Ele desce ao solo em degraus, cada um com cerca de 50 jardas (cerca de 46 metros) de comprimento. Este processo é extremamente rápido e impossível de ver a olho nu. Cada passo tem menos de um milionésimo de segundo de duração. O intervalo entre as etapas é de cerca de cinquenta milionésimos de segundo. Esse processo só pode ser observado com o auxílio de câmeras de exposição extremamente rápida.

O líder escalonado geralmente se move a cerca de 75 milhas por segundo (120 km / s) em direção ao solo. A duração típica de uma viagem é de 20 milissegundos. Os átomos transmitem carga elétrica muito mais rapidamente do que as vibrações sonoras.

O relâmpago pode viajar tanto para cima quanto para baixo.

O líder escalonado carrega toneladas de carga negativa. À medida que se aproxima do solo, induz enormes quantidades de carga positiva na terra, especialmente nas pontas de objetos altos. Como os opostos se atraem, o líder escalonado e a carga negativa no solo se aproximam e se encontram rapidamente. O caminho da nuvem de tempestade para a superfície está completo e a carga pode se mover.

Nuvens de tempestade carregam uma carga elétrica.

Como a nuvem está cheia de carga negativa, ela tem muita corrente para oferecer ao caminho de descarga recém-criado. Essa carga passa rapidamente de ser distribuída por toda a nuvem para ser concentrada no ponto onde o líder escalonado caiu pela primeira vez da nuvem, no solo ou em um objeto elevado. Essa descarga é chamada de golpe de retorno e é o que pensamos quando ouvimos a palavra “relâmpago”.

O golpe de retorno leva cerca de 100 milionésimos de segundo para atingir o solo. O imenso flash gerado é suficiente para deixar uma imagem residual em nossos olhos por segundos de cada vez, dando-nos a ilusão de que o flash é mais longo do que realmente é. Na realidade, nossos olhos não conseguem resolver nenhuma das etapas envolvidas. Vemos apenas o produto final – um raio.