As águas diretamente atrás das barragens tendem a coletar poluentes e têm níveis de oxigenação pobres, o que pode impactar drasticamente as populações de peixes.

Barragens são barreiras erguidas na água corrente para criar reservatórios e lagos. Eles são construídos por humanos por uma série de razões, incluindo para evitar danos causados ​​por enchentes, para gerar eletricidade e para armazenar água , entre outros. Os que os humanos construíram já existem há mais de 2.000 anos e estima-se que mais da metade dos principais rios do mundo estão represados ​​em pelo menos um lugar, causando um profundo impacto ambiental. Há muito debate sobre o impacto causado pelo represamento, e uma das áreas de contenção é o efeito sobre os peixes e a vida aquática. As barragens podem alterar os padrões de sedimentos, obstruir a migração e afetar a qualidade da água.

As barragens podem afetar a taxa de migração dos peixes, o que pode expor os peixes a predadores à espreita em águas de fluxo mais lento.

Quando as barragens são construídas, elas alteram instantaneamente o corpo de água em que estão instaladas. Em muitos casos, elas são construídas para controlar o fluxo da água, em rios como o Nilo, por exemplo. As mudanças nas correntes têm um efeito no ecossistema aquático , no entanto, e geralmente no ambiente mais amplo em geral, conforme descoberto no Egito após a construção da Represa de Aswan .

Os salmões desovam nos rios, por isso as barragens podem impedir a sua migração.

A primeira coisa a ser afetada por uma barragem é o fluxo de sedimentos, que geralmente é coletado ao longo das margens e leitos dos riachos e levado rio abaixo. O sedimento se acumula atrás da barragem, em vez de continuar a fluir com o rio e, como resultado, o leito d’água abaixo da barragem eventualmente se torna rochoso e limpo de sedimentos. As plantas aquáticas são incapazes de se desenvolver e os nutrientes nos sedimentos que nutrem os peixes e outras formas de vida aquática não estão mais disponíveis, às vezes causando a extinção em grande número.

Um navio passando por uma eclusa na Barragem das Três Gargantas. A barragem teve sérios efeitos sobre os peixes do rio Yangtze.

O impacto mais óbvio que uma barragem tem sobre os peixes é que ela obstrui a migração. Para algumas espécies, como o salmão , que desovam nos rios e depois nadam para o mar, isso pode ser devastador. Para outros, ser incapaz de subir o rio significa que não há tanta diversidade de espécies. Muitas barragens na última parte do século 20 foram construídas com escadas de peixes e outras modificações destinadas a permitir a passagem de peixes, mas muitos não conseguem usar as escadas ou morrem na maquinaria da barragem. Isso tem um impacto profundo nas populações de peixes.

Várias espécies de peixes nativos do rio Colorado estão ameaçadas de extinção por causa da Represa Hoover.

As represas também diminuem a taxa de migração, expondo espécies de peixes sensíveis a predadores que podem se esconder em águas de fluxo mais lento. No caso do salmão, navegar por várias represas e enfrentar predadores também afeta as mudanças biológicas internas que permitem que eles passem de peixes de água doce para peixes de água salgada.

A qualidade da água diretamente atrás das barragens também é afetada, pois elas tendem a coletar poluentes junto com os sedimentos, que devem ser lançados e controlados de alguma forma. Especialmente no caso de estruturas profundas, a estratificação térmica se desenvolve porque não há corrente para misturar a água. Como resultado, as águas mais profundas são muito frias e têm pouca circulação de oxigênio , enquanto as águas superficiais são mais quentes do que o normal. Quando águas profundas mais frias são liberadas, podem causar sérios problemas a jusante para peixes e outras formas de vida aquática, devido à sua má oxigenação e às toxinas que pode carregar.