Um tipo de pele conhecido como pele glabra é encontrada nos dedos das mãos e nas palmas das mãos, bem como nos dedos das mãos e nas solas dos pés . Esta pele é caracterizada por não ter cabelo nem pelos e por ter uma resposta à água diferente do resto da pele, enrugando-se se humedecida o suficiente. Se a mão for mantida submersa, os dedos começam a enrugar após aproximadamente 5 minutos.

Essa reação ocorre na epiderme , a camada mais externa da pele. As células da epiderme contêm grandes quantidades de queratina , proteína com estrutura fibrosa muito rica em enxofre. Camadas mortas dessas células se depositam na epiderme e formam o estrato córneo , que é responsável pela resistência da pele e previne sua desidratação.

A camada córnea é capaz de absorver água e inchar após ser submersa na água por um tempo, enquanto as células vivas de queratina em camadas mais profundas não o são. À medida que a camada córnea incha, ela ocupa cada vez mais superfície , cada vez com uma área maior, mas ao mesmo tempo permanece presa às camadas inferiores. Para compensar a diferença na área de superfície entre as duas camadas, a camada córnea se dobra e se enruga .

Esse efeito pode ocorrer em qualquer parte do corpo, mas ocorre principalmente nas mãos e nos pés, pois nessas áreas submetidas ao uso contínuo, a camada córnea costuma ser muito mais espessa. Essas rugas devido à hidratação da camada córnea são reversíveis e a pele retorna ao seu estado normal quando seca .

Vários mecanismos têm sido propostos pelos quais a pele enruga quando imersa em água. A principal delas seria a absorção de água por osmose . Acredita-se também que possa intervir a constrição dos vasos sangüíneos superficiais , especificamente aqueles que irrigam o aparelho glômico, estruturas da derme envolvidas na regulação da temperatura; Ao reduzir o fluxo sanguíneo, o aparelho glômico reduziria seu volume e favoreceria o aparecimento de rugas nas camadas superiores.

O mecanismo de vasoconstrição envolve o sistema nervoso e pode-se verificar que pacientes com perda da função nervosa nas mãos não apresentam rugas nos dedos após mergulhá-los na água ou aparecem fracamente. Se a função nervosa se recuperar, as rugas reaparecem.

Função possível

Existe uma teoria segundo a qual a capacidade de enrugar a pele dos dedos é uma característica adquirida ao longo da evolução . As rugas nos dedos atuariam como canais de expulsão da água ajudando a manipular objetos molhados ou a ter maior aderência ao caminhar em piso molhado, semelhante à função de marcas em pneus de automóveis.

Essa teoria evolutiva, descrita por Mark Changizi em 2011, não foi capaz de ser corroborada e há estudos sobre a capacidade de manipular objetos com dedos enrugados com conclusões contraditórias.