As mariposas têm fototaxia positiva, o que significa que são naturalmente atraídas pela luz.

Em qualquer noite, centenas de mariposas, moscas e outros insetos podem ser vistos fazendo círculos intermináveis ​​em torno de postes de luz e lâmpadas de varanda. Isso pode parecer um exercício de futilidade ou mais uma prova de que os insetos não são muito espertos, mas na verdade existem várias teorias sobre por que os insetos atraídos pela luz fazem essas peregrinações noturnas. No entanto, não há uma explicação científica única para esse comportamento.

As minhocas têm fototaxia negativa, o que significa que são repelidas pela exposição à luz.

Nem todos os insetos atraídos pela luz agem de acordo com esses impulsos. Para alguns, uma fonte de luz brilhante é vista como um farol de emergência e, em caso de dúvida, eles se dirigem instintivamente para a luz, que geralmente é mais alta do que sua posição atual cheia de perigo. Mover-se em direção à escuridão seria visto como um movimento para baixo, o que pode ser ainda pior do que não se mover. A luz, para alguns insetos, pode ser vista da mesma forma que bolhas de ar apontando para a superfície da água para outras criaturas.

Certos insetos, como as baratas, são repelidos pela exposição à luz.

Outra teoria popular é que os insetos usam a luz como um auxílio à navegação. Um inseto voando para o norte, por exemplo, poderia julgar sua direção mantendo uma fonte natural de luz, como o sol ou a lua, em seu lado direito. Este método funciona bem desde que a fonte de luz permaneça constante e à distância. Se um inseto encontra uma luz incandescente redonda da varanda, no entanto, ele fica confuso com a fonte de luz. Uma mariposa continuará a circundar uma luz porque deseja instintivamente manter a luz em um determinado lado de seu corpo enquanto navega.

Uma teoria popular é que os insetos usam a luz como um auxílio à navegação.

A diferença entre os insetos atraídos pela luz e os que não são é um fenômeno conhecido como fototaxia . Certos insetos, como baratas ou minhocas, têm fototaxia negativa, o que significa que são repelidos pela exposição à luz. Mariposas, moscas e muitos outros insetos voadores têm fototaxia positiva, o que significa que são naturalmente atraídos por ela.

As baratas são noturnas e repelidas pela luz.

Há algum debate na comunidade científica sobre por que um inseto positivamente fototático continuará a pairar em torno de uma fonte de luz artificial, mesmo se houver luz natural disponível. Alguns acreditam que o inseto não é realmente atraído pela luz em si, mas pelas áreas mais escuras que o cercam. Outros sugerem que os olhos do inseto, que geralmente contêm lentes múltiplas, não podem se ajustar facilmente da luz para a escuridão, deixando o inseto vulnerável a predadores quando cego à noite. Pode ser mais seguro para o inseto permanecer na luz do que voar para longe e ficar cego demais para reagir a ameaças e obstáculos.