Quando você olha o deserto de perto, longe de ser deserto, ele está cheio de vida. Insetos, répteis, pássaros, mamíferos e uma variedade relativamente grande de plantas, incluindo algumas populações humanas, vivem nas áreas mais amáveis. Mas nas áreas mais inóspitas do deserto, a vida parece impossível. Mesmo aqui, podemos encontrar bactérias que se adaptaram a condições extremas de vida .

Entre os exemplos mais representativos temos bactérias oxidantes de ferro e manganês , alguns tipos de cianobactérias , inclusive algumas em simbiose com fungos formadores de líquenes , e bactérias metanogênicas .

Bactérias oxidantes de ferro e manganês

A maioria das bactérias que vivem no deserto são formas de vida muito antigas. Uma das mais notáveis são as bactérias oxidantes de ferro e manganês, que provavelmente estão entre os organismos vivos mais antigos do planeta Terra . Essas bactérias se alimentam de minerais de manganês e ferro que existem naturalmente em alguns tipos de rochas e são a causa do verniz do deserto .

A ação dessas bactérias, por milhares de anos em áreas rochosas áridas e de baixíssima erosão, cria uma camada escura nas rochas composta por argila, ferro, óxidos de manganês e vestígios de matéria orgânica. Somente com a água deixada pela baixa umidade do orvalho no deserto, essas bactérias conseguem sobreviver.

Verniz de deserto no deserto australiano

Os gêneros Metallogenium e Pedomicrobium são dois dos mais conhecidos, capazes de formar vernizes desérticos, embora sejam difíceis de encontrar. Os vernizes do deserto se formam ao longo de milhares de anos e, na maioria de nós, podemos observar que as bactérias desapareceram quando o pH subiu acima de 7,5 devido ao acúmulo de óxidos de manganês.

Líquenes

No deserto também existem outros tipos de organismos que podem formar o verniz do deserto, líquenes adaptados a uma forma de vida com baixa umidade.

Os líquenes são formados por uma associação simbiótica de um fungo e uma cianobactéria , um fungo e uma alga ou os três ao mesmo tempo. Embora geralmente estejam associados a áreas úmidas, alguns podem viver em áreas desérticas e semidesérticas. Um bom exemplo é o líquen formado pelo fungo Xanthomaculina convoluta e a cianobactéria Chondropsis semivirdis .

Cianobactérias em rochas translúcidas

As cionabactérias foram provavelmente os primeiros organismos fotossintéticos a aparecerem na Terra e promoveram a formação de uma atmosfera rica em oxigênio .

Uma das cianobactérias que vivem no deserto e que tem despertado mais interesse é o gênero Chroococcidiopsis . Essas bactérias vivem sob rochas translúcidas ou sob as primeiras camadas de poeira e areia. A baixíssima umidade que fica retida sob essas rochas e a luz do sol que passa por seu material translúcido são suficientes para que façam a fotossíntese.

A grande capacidade de resistência à dessecação, radiação e temperaturas extremas, especialmente baixas, têm levado a pensar que a bactéria Chroococcidiopsis poderia ser utilizada em uma hipotética colonização de Marte para a produção de oxigênio e a criação de solo fértil . A missão EXPOSE-R2, lançada em 24 de julho de 2014, realiza um experimento na Estação Espacial Internacional com espécies de Chroococcidiopsis que serão cultivadas simulando as condições atmosféricas de Marte.

Bactéria metanogênica

No solo do deserto, a cerca de 20 cm de profundidade, foram encontradas algumas espécies de bactérias metanogênicas. Esses tipos de bactérias vivem em condições anóxicas e produzem gás metano.

A adaptabilidade das bactérias metanogênicas permitiu-lhes colonizar ambientes tão extremos como o deserto mais árido até o coração de uma geleira da Groenlândia sob 3 km de gelo . Alguns cientistas acreditam que o metano na atmosfera de Marte pode ser devido à presença de organismos metanogênicos.