Camadas de rocha e lava formam vulcões compostos.

Existem quatro tipos diferentes de vulcões. Um vulcão é classificado tanto por formação quanto por aparência. Diferentes tipos de vulcões também indicam os tipos de erupções esperadas. Os diferentes tipos de vulcões são: composto (ou estratovulcões), escudo, cones de cinza e cones de respingos. Em todo o mundo, pode-se ver fotos dos quatro tipos de vulcões, cada tipo indicativo do mundo subterrâneo ativo que frequentemente vemos como estático.

Lava, cinzas e gases são ejetados por uma abertura de vulcão.

Camadas, ou estratos, de rocha e lava formam o composto ou estratovulcões. Esses vulcões têm várias formas. Um vulcão composto como o Monte Rainier lembra um capacete. As laterais desse tipo de vulcão são geralmente íngremes, algumas alcançando uma visão pontiaguda do topo. Mt. St. Helens, também em Washington, e Mt. Shasta no norte da Califórnia são ambos compostos. Além disso, o reconhecível Monte Fuji no Japão é um dos maiores compostos do mundo.

Identificar um tipo de vulcão ajuda a prever o tipo de erupção que se espera dele.

O vulcão composto, quando dormente, é geralmente uma bela e impressionante montanha. No entanto, as erupções são particularmente intensas. Conforme o magma sobe até o ponto de erupção, ele tende a ficar obstruído devido à alta viscosidade . A pressão necessária para forçar o magma para fora do vulcão é enorme, e o resultado é uma explosão de rocha e lava. É muito perigoso testemunhar tal erupção de perto.

Vulcões em escudo também são enormes. No entanto, eles diferem dos estratovulcões, pois são feitos de várias camadas de lava fluindo. Os pontos quentes podem ocorrer longe da abertura central do vulcão.

Vulcões compostos liberam lava e rocha quando entram em erupção.

Escudos explodem com frequência, mas tendem a não ser altamente explosivos. Estas são algumas das melhores erupções vulcânicas para testemunhar a uma distância relativamente próxima, mas ainda segura, uma vez que o spray de lava é incomum. Tanto Mauna Loa quanto Kilauea, no Havaí, são exemplos do vulcão escudo. Escudos também se formam no fundo do oceano, aumentando gradualmente a altura através de um fluxo constante de magma.

A lava de um vulcão com respingos de cone tem um fluxo contínuo.

Os cones de cinzas também são relativamente suaves durante a erupção. Eles tendem a ocorrer em cadeias de montanhas com outros tipos de vulcões. Uma abertura central forma um vulcão feito de fragmentos de lava. As cinzas crescem rapidamente, mas tendem a não exceder cerca de 800 pés (243,84 m) de altura. Ocasionalmente, cinzas se formam no solo sem história conhecida de atividade vulcânica. Em 1934, o Paricutín eclodiu em um milharal mexicano e, em aproximadamente cinco dias, atingiu 91,44 m de altura.

Pu’u’Ō’ō, pronuncia-se poo-oo, é um cone de respingos havaiano que produz um fluxo contínuo de lava desde 1983. Erupções ocasionais chegam a 1.500 pés (457,2 m). O fluxo de lava tende a ser de baixa viscosidade e se move rapidamente para baixo no cone para cobrir a área circundante. O vulcão havaiano causou a perda de uma grande quantidade de terras e estradas utilizáveis ​​devido ao fluxo constante. A lava tende a descer da erupção inicial em formações salpicadas, tornando perigoso chegar perto demais. Ao restringir o acesso a algumas das rodovias, Pu’u’Ō’ō acrescentou 544 acres de terra à ilha principal do Havaí.

Outra classificação de vulcões é quando os geólogos se referem a um vulcão como complexo. Um vulcão complexo pode ser uma combinação de qualquer um dos vulcões acima, mas é classificado principalmente pelo fato de que eles têm pelo menos duas aberturas, muitas vezes entrando em erupção de maneiras bem diferentes.